Vidas y obras de Lewis Namier

Este pasado año, la plataforma OpenAthens (parte de Jisc) publicó su selección de editores digitales con mejores servicios para el usuario:  las secciones correspondientes de Bloomsbury, Cambridge, Emerald, Manchester  y  Michigan. En el caso de la penúltima, sus plataformas manchester hive y manchester openhive.

Pues bien, para que los lectores puedan comprobarlo, nos detendremos en uno de los volúmenes que esta última ha publicado y que, por lo demás, ha sido considerado uno de los mejores libros del último año en el campo de la historia: Conservative revolutionary. The lives of Lewis Namier, obra de D. W. Hayton.

Así empieza el prólogo:

«Pocos historiadores en la Gran Bretaña del siglo XX fueron tan conocidos en vida como Sir Lewis Namier. Aclamado en la década posterior a la Segunda Guerra Mundial como «el mejor historiador de Inglaterra», Namier produjo libros y ensayos genuinamente originales y muy influyentes, en particular sobre la política inglesa en la década de 1760, pero que también abarcaban la historia de Europa en los siglos XIX y XIX. Siglos XX. Más de cincuenta años después de su muerte en 1960, todavía puede ser leído por placer y beneficio. Si bien las obras producidas por sus contemporáneos a menudo parecen piezas de museo, su escritura conserva la nitidez y la inmediatez. Su estilo epigramático continúa generando admiración, a veces de lugares poco probables.También le dio una nueva palabra al idioma inglés: to Namierise, generalmente definido como el estudio de las instituciones a través de la biografía colectiva, o prosopografía, de sus miembros.

Hoy Namier no solo es sinónimo de una técnica histórica particular, sino también de una forma de entender el mundo: la creencia de que las cosas que importan en la sociedad son los pensamientos y las acciones de las élites más que las opiniones de la población en general, así como una visión de la política en la que los asuntos a debate no son esencialmente importantes, los principios encubren el interés propio y quienes ingresan a la vida pública lo hacen en pos de una ventaja personal y material. Esta es una exageración, si no una distorsión total, de la visión de Namier sobre la naturaleza de la psicología humana y de las relaciones humanas, pero ha alcanzado una aceptación tan amplia como para convertirlo en un héroe para los conservadores sociales y políticos, y casi una figura demoníaca para los de la izquierda, como el ex primer ministro Gordon Brown, que estuvo cerca de atribuir el declive del concepto de servicio público en Gran Bretaña de Margaret Thatcher a la influencia perniciosa de la «escuela histórica de Namier, que sugiere que todo tiene menos que ver con las ideas y las preocupaciones populares que con las maniobras de las élites».

Igualmente, Namier sigue siendo una figura controvertida entre los historiadores académicos, siendo tal vez más a menudo denigrado que alabado, pero aún considerado como un Goliat que debe ser derrocado. En particular, para los practicantes de la historia del pensamiento político, se erige como un archienemigo: el hombre que supuestamente declaró que en el discurso político cualquier referencia a las ideas era un ‘disparate’. Para aquellos que estudian la política en acción, se le identifica con un enfoque ahora generalmente considerado como de alcance demasiado restrictivo. El énfasis en su trabajo sobre el Parlamento y sus miembros es fácil de caracterizar como elitista y fuera de lugar dentro de la cultura política de la democracia de masas moderna. Desde la muerte de Namier, los historiadores ingleses han prestado mucha más atención a la «opinión pública», incluso en aquellas décadas de mediados del del siglo XVIII que constituían su propio dominio, cartografiado con precisión. Sin embargo, su técnica sigue siendo productiva: los historiadores de las instituciones políticas siguen haciendo uso de la biografía colectiva, y no solo en el proyecto en curso sobre Historia del Parlamento, que incorpora el «método Namier», y con el que estaba estrechamente asociado.

(…)».

© 2019 Manchester University Press


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