Asesinato en un barco negrero: microhistoria de la trata de esclavos

Hemos hablado estos días de Carlo Ginzburg y de la microhistoria, por lo que viene al caso mostrar un ejemplo reciente de esta práctica. Se trata de Murder on the Middle Passage. The Trial of Captain Kimber (Boydell & Brewer), de Nicholas Rogers.

El volumen se presenta así:

«El 2 de abril de 1792, William Kimberforce denunció en la Cámara de los Comunes a John Kimber, capitán del barco de esclavos Recovery de Bristol, por azotar a una niña africana de quince años hasta la muerte. El relato, caricaturizado en una  caricatura coetánea  de Isaac Cruikshank, corrió por los periódicos de Gran Bretaña e Irlanda e incluso se informó de él en Estados Unidos. Poco después, Kimber fue acusado de asesinato, pero en un juicio que duró poco menos de cinco horas fue declarado inocente. Este libro es una microhistoria de este importante juicio, reconstruyéndolo a partir de relatos de lo que se dijo en el tribunal y situándolo en el contexto de los movimientos pro y antiesclavistas. Rogers aborda las cuestiones contemporáneas de culpabilidad, el uso y abuso de la evidencia, y por qué Kimber fue acusado penalmente por asesinato en un momento en que los africanos secuestrados eran considerados generalmente como ‘carga’. Es importante destacar que el libro también analiza el papel de los marineros en el debate sobre la abolición: por llevar los horrores de la trata de esclavos a la atención pública y como hombres de paja para los defensores de la esclavitud, quienes excusaron el tratamiento de las personas esclavizadas comparándolo con los castigos impuestos. a marineros y soldados.El capítulo final discute las formas en que este incidente ha sido utilizado por escritores afroamericanos interesados en recrear el trauma del Middle Passage y aborda la cuestión de si el archivo de comercio de esclavos puede recuperar adecuadamente la experiencia de ser esclavizado».

Para complementarlo, propongo la breve reflexión que su autor nos ofrece en el blog del editor:

«Durante años impartí un curso de posgrado sobre las teorías y metodologías involucradas en la escritura de la historia social y el componente de la microhistoria resultó popular entre los estudiantes. No pensé en escribir una yo mismo hasta que me encontré con la lista de embarque del Recovery en los archivos de Bristol, que me proporcionaron detalles críticos sobre la tripulación de Kimber: sus edades, experiencia marítima, lugar de nacimiento, alfabetización, etc. Ese relación, y otras similares, accesibles a través de las investigaciones de David Richardson, me dieron una idea de quién entró en el comercio de esclavos, cuáles eran los riesgos y, en el caso del Recovery , qué sucedió en ese fatídico viaje en el que John Kimber azotó a tres esclavos hasta la muerte. Las posibilidades de escribir una microhistoria sobre este episodio aumentaron cuando descubrí que había al menos cuatro versiones impresas del juicio de Kimber en el Tribunal Superior del Almirantazgo; dos, desconcertantemente, solo se encuentran en América. ¿Por qué la Biblioteca Pública de Nueva York tenía copias de un ensayo con sede en Londres que no se encontraban en la Biblioteca Británica ni en Oxford o Cambridge? Todavía es un poco misterioso, pero señaló el hecho de que el juicio de Kimber fue algo así como un evento internacional, de interés para los apologistas y abolicionistas del comercio de esclavos en ambos lados del Atlántico.

Las microhistorias dependen en gran medida de la tracción, de una buena historia rica en detalles que tiene mayores ramificaciones, que se extiende a cuestiones históricas más amplias. Siempre existe la posibilidad de que tal empresa quede atrapada por un escéptico «¿y qué?» ¿Por qué es importante esta historia en particular? La respuesta en primera instancia es que fue un incidente importante para los contemporáneos. Lo llevó a abordar lo que ya era un comercio regulado, aunque despreciable. ¿Se podría llevar algo de humanidad a los africanos esclavizados que normalmente se consideraban «carga»; en el famoso caso Zong de 1783, tenían un estatus legal equivalente a los caballos. ¿Podría uno acusar a un capitán de barco por asesinar esclavos? La ley Dolben de 1788 había tratado de minimizar el sufrimiento de los africanos cautivos evitando el hacinamiento en las bodegas y ofreciendo suplementos a los capitanes y cirujanos que toleraran bajas tasas de mortalidad. Puede parecer despreciable hoy darse cuenta de que el Gobierno de Su Majestad recompensó a los oficiales navales cuya pérdida de esclavos en el Middle Passage ascendieras al dos por ciento o menos, pero vale la pena recordar que una mortalidad de 5-10 por ciento se consideraba perfectamente aceptable cuando transportaban soldados a través del Atlántico o enviaban a convictos en un amenador viaje de seis meses a Botany Bay. A finales del siglo XVIII, la vida no era tan «desagradable, brutal y corta» como lo había descrito Thomas Hobbes anteriormente, al menos para la mayoría; pero las personas pobres a menudo se veían obligadas a trabajar en condiciones peligrosas e insalubres y sus hijos a veces quedaban en manos de duros maestros como aprendizajes. La vida era barata, especialmente para aquellos nacidos pobres y fuera del matrimonio. Sin embargo, el enjuiciamiento de los capitanes de los barcos de esclavos por asesinato golpeó en el corazón mismo de un comercio que era rentable y que estaba imbricado, tejido en muchas otras partes de la economía nacional: a través del azúcar; a través de textiles; a través de las armas; a través de refinerías; a través del seguro marítimo. La lista podría seguir. Se estima que el cuarenta por ciento de todos los habitantes de Bristol tenían inversiones o empleos que de alguna manera estaban vinculados al comercio de esclavos. Eso explica por qué los comerciantes de Bristol y el lobby de las Indias Occidentales, en particular, vieron el juicio de Kimber como una prueba. El Parlamento ya había acordado la abolición gradual cuando Kimber subió al estrado en Old Bailey, donde se celebraban los juicios del Tribunal Superior de Almirantazgo. La mayoría de los parlamentarios esperaban engañar a Wilberforce y sus partidarios con una larga moratoria sobre la abolición real, pero si Kimber era procesado con éxito, ¿qué sería lo siguiente? ¿Esto inclinaría la balanza hacia una rápida abolición, en el mismo momento en que los principales competidores de Gran Bretaña en la producción de azúcar y los enemigos inminentes en la guerra, los franceses, estaban luchando? Tanto en términos de economía como de situación internacional, había mucho en juego.

Kimber fue absuelto en su juicio, pero el problema no terminó allí porque los dos testigos de cargo fueron acusados de perjurio y, como resultado, algunas de las pruebas cruciales sobre los azotes y el avance hacia el enjuiciamiento se hicieron públicas por primera vez. El juicio de Stephen Devereux, el tercer compañero en el Recovery, fue esencial para abrir estos aspectos de la historia. Resultó que al menos seis miembros de la tripulación estaban muy descontentos con el izamiento y la flagelación de una niña africana y consideraron seriamente procesar al Capitán Kimber por su muerte. Pero estaban demasiado abatidos para seguir el asunto y fueron engatusados o sobornados para mantener la boca cerrada. Este juicio por perjurio reveló el trabajo del lobby de esclavos de Bristol, cerrando sin piedad un posible enjuiciamiento y acorralando testigos. Mostraba lo difícil que era para los marineros normales hacer algo sobre las iniquidades que presenciaban sin amenazar sus trabajos y el sustento de sus familias. No es casualidad que el investigador general para los abolicionistas, Thomas Clarkson, rara vez pudiera movilizar a testigos de tripulaciones que no hubieran gravitado en la armada real, hacia un sector social que les diera cierta protección contra la persecución local.

El hecho de que los marineros ordinarios estuvieran horrorizados por la brutalidad del comercio de esclavos y, a veces, como el intrépido bristoliano, Ted Williams, estuvieran preparados para hacer algo al respecto, agrega una nueva dimensión a la política de la evidencia en los juicios y consultas sobre el comercio de esclavos. La causa de la abolición no fue simplemente de arriba hacia abajo, diseñada por filántropos adinerados como Wilberforce. También fue de abajo hacia arriba, con personas como Williams tomando una posición ante el tribunal y miles de trabajadores firmando peticiones contra el comercio y contribuyendo a la campaña. La sociología del comercio y sus oponentes está un poco en desacuerdo con la política de la memoria que lo rodea. Esta última amenaza con disolverse en díadas simples de blanco y negro, aunque la historia ofrece un caleidoscopio en gris. Los comerciantes africanos como Jackamaree de New Calabar, que a sabiendas trajeron a chicas jóvenes para la explotación sexual de la tripulación de Kimber, difícilmente pueden considerarse moralmente superiores al monstruoso capitán mismo, quien sorprendentemente consideraba irreprochable azotar a mujeres jóvenes que se negaron a comer, ‘bailar’ y mantenerse en forma para la venta. Espero que esta microhistoria se sume a la textura y el horror de la trata de esclavos, a su política y al coraje de sus oponentes, sin «pornografía» del pasado.»

© Boydell & Brewer Limited. 


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