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Laurence Rees: introducción general al Holocausto

Tras sus diversos libros de éxito, Laurence Rees -historiador, antiguo responsable de los programas de historia de la BBC y fundador de la página WW2History.com– acaba de presentar The Holocaust.  
A New History (Viking).  Con tantos libros como se han publicado sobre esta cuestión, no puede decirse que este volumen añada nada nuevo, excepto un relato actualizado escrito con las bondades que caracterizan al autor. La editorial, en todo caso, nos dice:

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“Este señalado trabajo responde a dos de las preguntas más fundamentales de la historia: cómo y por qué, ocurrió el Holocausto.

Laurence Rees ha pasado veinticinco años reuniéndose con los supervivientes y los perpetradores del Tercer Reich y del Holocausto. Ahora, en su obra magna, combina testimonios en gran parte inéditos con las últimas investigaciones académicas para crear la primera descripción accesible y autorizada del Holocausto en más de tres décadas.

Esta es una nueva historia del Holocausto en tres sentidos. En primer lugar, y lo más importante, Rees ha creado un relato emocionante que contiene gran cantidad de testimonios que nunca se habían publicado antes. En segundo lugar, coloca este potente material de entrevistas en el contexto de un examen del proceso de toma de decisiones del Estado nazi, y en el proceso revela la serie de escaladas que acumulativamente crearon el horror. En tercer lugar, Rees cubre a todos aquellos que en Europa participaron en las muertes, y argumenta que mientras que el odio a los judíos siempre estuvo en el epicentro del pensamiento nazi, lo que sucedió no se puede entender completamente sin considerar el asesinato de los judíos junto con los planes de matar a otros millones de no judíos, incluidos homosexuales, “gitanos” y discapacitados.

A través de una narración cronológica, muy legible, con la más reciente investigación histórica y apasionantes testimonios de primera mano, este es el convincente relato del punto más bajo de la humanidad”.

En fin, como ha señalado Nikolaus Wachsmann en The Guardian, las conclusiones de Rees no ofrecen nada novedoso; “reflejan el consenso histórico actual. En ese sentido, no hay nada nuevo en esta “nueva historia”.  Lo que la distingue no es una interpretación original, sino su enfoque. Rees es un educador dotado, que puede contar una historia compleja con compasión y claridad, sin sacrificar los matices. Es esta cualidad la que hace que de su libro una de las mejores introducciones generales al Holocausto”.

Si desea el lector complementar esa presentación, puede acudir a la entrevista sonora realizada en la revista History Extra, que es precisamente la publicación de la BBC History.

© 1995 – 2017 Penguin Books Ltd.

El tiempo social: de Émile Durkheim a Marc Bloch

Hace ya unos tres años, y bajo la dirección de François Hartog,   se leyó una tesis doctoral en la EHESS titulada Le temps social : conceptions sociologiques du temps et représentations de l’histoire dans les sciences de l’homme en France (1901-1945), obra de Thomas Hirsch.  ese trabajo llega ahora a la imprenta con el rótulo de Le temps des sociétés. D’Émile Durkheim à Marc Bloch (Éditions EHESS).  Nos dice el editor:

“Entre el tiempo objetivo y cuantificable de la física y las vibraciones del tiempo de la conciencia interior, hay un tiempo “social”, un conjunto de representaciones colectivas que informan la conexión entre el tiempo de las personas. Este libro narra el viaje y las transformaciones de una idea formulada por primera vez en el cambio de siglo, entre el XIX y el XX,  y que marca los proyectos de fundación de las ciencias sociales en Francia entre 1901 y 1945.

Desde el estudio de los arunta de Australia a finales del siglo XIX al de la sociedad feudal occidental, desde la antigua China al Imperio azteca, desde la “mentalidad primitiva” a la memoria individual, las investigaciones sobre las experiencias sociales del tiempo permiten interrogarse de nuevo sobre el apogeo de las ciencias sociales, pues asignar un tiempo a las sociedades equivale a hacer de lo social el modo de explicación de los hombres y de la historia. Entre la filosofía, la sociología, la psicología, la etnología y la historia, esta investigación renueva la perspectiva de algunas de sus principales figuras: Émile Durkheim, Marcel Mauss, Lucien Lévy-Bruhl, Maurice Halbwachs, Marcel Granet, Lucien Febvre y Marc Bloch”.

Un resumen que podríamos completar con el que encabezaba en su día la presentación de la tesis doctoral aludida: “Aceleración,  presentismo, crisis  del futuro, auge de la memoria, fin de los grandes relatos: la transformación de nuestra relación con el tiempo se ha convertido en un objeto privilegiado de investigación por las diversas ciencias humanas y sociales, que se interrogan, bajo los nombres de posmodernidad o de modernidad tardía, sobre un verdadero cambio de época desde finales del 1970. Estos trabajos, por muy diferentes que sean, comparten el mismo punto de anclaje: por debajo o más allá del tiempo “objetivo”, tal como lo mide la física, y del tiempo de de la conciencia interior, explorado por la literatura y el psicoanálisis, hay  un tiempo social, es decir, un conjunto de representaciones colectivas, propias de tal o cual sociedad, que informan la relación de los individuos con el tiempo. En esta tesis se traza la historia de esta idea en Francia desde su primera formulación en las columnas de la Année sociologique, revista estándar de la sociología durkheimiana,  hasta el final de la Segunda Guerra Mundial, con los escritos de Marc Bloch y Lucien Febvre.

Se trata, pues, de la historia de una idea, pero en tanto prisma para unir dos problemas principales de las ciencias humanas en la primera mitad del siglo XX: las maneras de concebir la historia y las formas de pensar a los hombres. Ya que eso conlleva un relativización del tiempo, la idea de tiempo social ilumina los efectos de la crisis del progreso que se despliega desde finales del siglo XIX: ¿cuáles son las consecuencias de la perturbación lanzada de esta manera unilineal sobre la forma de representar la historia, que hizo de Occidente la punta de lanza de la humanidad ? ¿Cómo pensar la historia cuando no está orientada a una finalidad? ¿De qué manera la Primera Guerra Mundial y el ascenso de los fascismos modifican formas de pensar acerca de la historia? En tanto es un símbolo del desarrollo del pensamiento social de los hombres, nos invita a seguir las vías por las que las ciencias humanas se han convertido en ciencias sociales: ¿cómo pensar entonces en la diversidad de los individuos?, ¿en qué medida están conformados por la sociedad a la que pertenecen?

Organizada de acuerdo con un principio de progresión a la vez cronológico y temático, la tesis se divide en tres partes, que corresponden a tres diferentes escalas de observación.

La primera, de espectro más amplio, acompaña a la idea del tiempo social desde su primera formulación teórica en 1901 hasta 1930. “El tiempo es un objeto de representaciones colectivas”, dice Henri Hubert en las columnas del Année sociologique en 1901 (…)

La segunda parte se centra en el período 1918-1944, estrechando el ángulo de visión para estudiar en detalle los tres autores que más han escrito sobre el tiempo desde un punto de vista sociológico – a saber, Lucien Lévy-Bruhl, Maurice Halbwachs y Marcel Granet. (…)

La tercera y última sección opera un nuevo cambio en el tiempo para centrarse en la década de 1930 y en la primera mitad de la de 1940, ampliando el foco, con énfasis en la transferencia de la idea de tiempo social hacia la etnología recientemente institucionalizada  y la historia. (…)”

En fin, como complemento, recomiendo una reciente reseña de  Christian Ruby o la entrevista que el autor concedió a France Culture.

Éditions de l’EHESS © 

La revolución rusa. Nuevas aportaciones

No es que se espere una avalancha. pero sin duda aparecerán este año bastantes libros y artículos, amén de reuniones de todo tipo, para abordar uno de los acontecimientos que más contribuyó a moldear el siglo XX: la revolución rusa. Nos detenemos en esta ocasión en dos obras de distinto signo presentadas por la editora académica de Oxford.

Por un lado, The Russian Revolution, 1905-1921 (OUP), del norteamericano Mark D. Steinberg.

“The Russian Revolution, 1905-1921 es una nueva historia de la era revolucionaria de Rusia como un relato de la experiencia de las personas que dieron sentido a la historia, sea tal como esta se desplegó en sus propias vidas, sea tal como le dieron forma por sí mismas. Los principales acontecimientos, tendencias y explicaciones, desde el Domingo Sangriento de 1905 hasta los últimos disparos de la guerra civil en 1921, son vistos a través de la doble perspectiva del historiador profesional que mira hacia atrás y de las crónicas de  los periodistas coetáneos informando e interpretando la historia tal como sucedía.  El volumen se vuelve luego hacia determinados lugares y personas: calles de las ciudades, pueblos campesinos, los márgenes del imperio (Asia Central, Ucrania, la zona de asentamiento judío), mujeres y hombres, trabajadores e intelectuales, artistas y activistas, visionarios utópicos y descontentos de todo tipo. Pasamos tiempo con gente famosa (Vladimir Lenin, Lev Trotsky, Alexandra Kollontai, Vladimir Maiakovski, Isaac Babel) y con aquellos cuyos nombres ni siquiera conocemos. Los temas clave incluyen la diferencia y la desigualdad (social, económica, de género, étnica), el poder y la resistencia, la violencia y las ideas acerca de la justicia y la libertad. Escrito especialmente para estudiantes y lectores en general, esta historia se basa en gran medida en textos y voces contemporáneas con el fin de revivir el pasado y sus significados. Esta es una historia acerca de unos tiempos dramáticos e inciertos y especialmente sobre las interpretaciones, valores, emociones, deseos y decepciones que hicieron que la historia importara para a aquellos que lo vivieron”.

Por otro lado, tenemos Russia in Revolution. An Empire in Crisis, 1890 to 1928 (OUP), del oxoniano S. A. Smith.

“La Revolución Rusa de 1917 transformó política, económica, social y culturalmente la faz del imperio ruso, afectando también profundamente el curso de la historia mundial durante el resto del siglo XX. Ahora, con motivo del centenario de este acontecimiento histórico,el  historiador Steve Smith presenta una descripción panorámica de la historia del imperio ruso desde los últimos años del siglo XIX, pasando por la Primera Guerra Mundial y las revoluciones de 1917 y el establecimiento de la régimen bolchevique, hasta finales de la década de 1920, cuando Stalin desencadenó simultáneamente la violenta colectivización de la agricultura y  el choque de la industrialización sobre la sociedad rusa.

Sobre la base de trabajos  recientes en archivos, Russia in Revolution presta especial atención al impacto variable de la Revolución sobre los diversos grupos que componían la sociedad: campesinos, obreros, nacionalidades no rusas, el ejército, las mujeres y la familia, los jóvenes y la Iglesia.

De este modo, proporciona una mirada fresca sobre las grandes y perennes cuestiones sobre la Revolución y sus consecuencias: ¿por qué falló el intento por parte del gobierno zarista de  poner en práctica la reforma política tras la revolución de 1905?; ¿por qué la Primera Guerra Mundial ocasionó el colapso del sistema zarista?; ¿por qué no llegó a cuajar el intento de crear un sistema democrático tras la Revolución de febrero de 1917?; ¿por qué los bolcheviques tuvieron éxito en la toma del poder y en mantenerse?; ¿por qué salieron victoriosos de una dura guerra civil ?; ¿por qué fracasó la Nueva Política Económica que introdujeron en 1921?; y ¿por qué Stalin encabezó la lucha por el poder dentro del partido bolchevique tras la muerte de Lenin en 1924?.

Un capítulo final reflexiona sobre el amplio significado de 1917 para la historia del siglo XX – y, pese a sus terribles defectos, sobre lo que la promesa de la Revolución podría significar hoy”

Sin olvidar, por supuesto, el volumen The ‘Russian’ Civil Wars, 1916-1926. Ten Years That Shook the World (Hurst), que el profesor Jonathan D. Smele publicó a principios de 2016; y a la espera de The Russian Revolution: A New History, de Sean McMeekin.

Copyright © Oxford University Press 

Prostitución y Revolución en Francia (1789-1804)

Entre las obras aparecidas a finales del pasado año y que, como en otras ocasiones, se nos han quedado en el tintero, recuperamos la de la joven historiadora Clyde Plumauzille, aparecida en Champ Vallon y titulada Prostitution et révolution. Les femmes publiques dans la cité républicaine (1789-1804). Dice su editor:

“Este es el primer estudio histórico jamás realizado sobre la prostitución durante la Revolución Francesa, un periodo clave para entender el lugar de prostitutas en nuestra República. Lo que se revela a través de esta historia de las mujeres públicas durante la revolución son los orígenes de las política contemporáneas sobre la prostitución .
En efecto, la Revolución Francesa marca un hito sin precedentes en la comprensión de la prostitución. Al despenalizar esta actividad, mientras a su vez se mantiene el control policial sobre las mujeres que la ejercen, se hace de las prostitutas, esas “mujeres infames” del Aantiguo Régimen,  ciudadanas disminuidas de la República.
En este rico estudio histórico, donde se combina a las mujeres públicas, los buenos burgueses, los policías y los hombres de leyes, la prostitución viene a revelar los límites morales del proyecto revolucionario, al tiempo que se propone una historia de la sexualidad durante la Revolución Francesa.
Mientras se da el golpe de gracia a los grandes burdeles del antiguo régimen, nos preguntamos que fue de la prostitución entre los siglos XVIII y XIX.  ¿El comercio del sexo fue un problema para los revolucionarios, poniendo la regeneración moral en el orden del día? Especialista en la historia revolucionaria y en la historia de las mujeres y del género, la autora desvela tanto las transformaciones como las paradojas de un período fundamental.
En el cruce entre la historia de las mujeres, del género y de la historia de la Revolución Francesa, pero también con contribuciones de la sociología y la ciencia política, este libro habla de las fantasías y prejuicios que demasiado a menudo se utilizan para resumir la historia de la prostitución revolucionaria, todo ello  con apoyo de la investigación empírica”.

Para calibrar su contenido, podemos acudir a la reseña que el profesor Lilian Mathieu ha publicado en la revista Lectures. Celebra allí dicho académico la aparición del volumen, dado que -nos dice- la historia de la prostitución carecía un libro sobre el período revolucionario, un libro necesario para poder conectar las dos importantes contribuciones clásicas que tratan sendas épocas vecinas. Por un lado, la obra póstuma de Erica Marie Benabou sobre el XVIII (La prostitution et la police des mœurs au XVIIIe siècle) y, por otro, la anterior de Alain Corbin (Les filles de noces: Misère sexuelle et prostitution au XIXe siècle), que cubre la totalidad del siglo XIX y principios del XX.

Para Mathieu, esta laguna era grave, dado que la fase revolucionaria resulta decisiva por lo que respecta a la política de la prostitución, en tanto época de transición entre la prohibición del Antiguo régimen y las regulaciones administrativas sistematizadas de la época napoleónica. Clyde Plumauzille cubre, pues, ese período sumergiéndose en los archivos de la vigilancia policial de la prostitución parisina y aplicando al objeto diversos ángulos de análisis para abordar tanto la realidad práctica de la prostitución como las formas de control y las lógicas de su estigmatización.

Por su parte, en su reseña para Libération, la historiadora Yannick Ripa concluye que  “al rechazar la nueva moral, republicana pero patriarcal, al comerciar libremente con su cuerpo y al circular por la ciudad sin tener en cuenta las llamadas limitaciones naturales a su feminidad, las prostitutas transgreden las asignaciones de género, “prises en flagrant délit d’indépendance”. Lo más sorprendente quizá sea, como se revela en este libro, que esta conciencia de género, por lo innovadora, reivindica los derechos que se supone que la Revolución garantizaba a todos. Las feministas del siglo XIX sacarán poca o ninguna lección, tiñendo de moralismo a menudo culpable su defensa de estas “filles perdues”, un enfoque que les permite entrar en la esfera pública, tan masculina”.

© 2017 Champ Vallon / Lectures/ Libération

La revolución cultural nazi

Johann Chapoutot, profesor de historia contemporánea en la Universidad Paris-Sorbonne es un destacado estudioso de las raíces culturales del nazismo. Con esos antecedentes, ha decidido recopilar distintos articulos aparecidos entre 2008 y 2014, más otros inéditos,  y darles forma de libro con La révolution culturelle nazie (Gallimard).

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El editor nos dice:  “Para los nazis, la “cultura” era originalmente una simple transcripción de la naturaleza: se veneraban árboles y arroyos, uno se apareaba, alimentaba y luchaba como todos los demás animales, se defendía a la horda y a ella sola. La desnaturalización se produjo cuando los semitas se establecieron en Grecia, cuando la evangelización introdujo el judeocristianismo, y luego cuando la Revolución Francesa completó esas construcciones ideológicas absurdas (igualdad, compasión, abstracción del derecho …).

Para salvar a la raza nórdica-germánica, era necesario hacer una “revolución cultural”, reencontrar el modo de ser de los antiguos y hacer coincidir de nuevo la cultura y la naturaleza. Refundiendo de este modo el derecho y la moral, el hombre alemán creyó poder actuar de acuerdo con que su supervivencia le demandaba. Con la reescritura de la ley y la moral, se convirtió en legal y moral golpear y matar.

Con esta colección de estudios, Johann Chapoutot completa y conecta el proyecto de dos de sus libros anteriores, Le National-socialisme et l’Antiquité (2008) y La Loi du sang : penser et agir en nazi (2014). Profundizando en temas específicos, como la lectura del estoicismo y de Platónbajo el III e Reich, el uso de Kant y de su imperativo categórico o la recepción en Alemania del derecho romano, nos cómo se produce la reescritura de historia de Occidente y a través de qué canales tales ideas llegaron a los actores de los crímenes nazis”.

En la introducción, que también puede ojearse en la web del editor, leemos que al preguntarnos por las razones de esa barbarie, vamos de sorpresa en sorpresa. Nos damos cuenta de que la “locura del Tercer Reich” fue, para los actores de los crímenes nazis, cualquier cosa menos una locura: en la obediencia a las órdenes dadas en las normas de la cadena jerárquica, en las acciones de defensa del Reich y de la raza, hay una necesidad histórica de responder a una amenaza biológica sin precedentes.

Hemos demostrado en otro lugar que los crímenes nazis estuvieron estandarizados, se encontraron con una normatividad bien argumentada y elaborada. Queremos completar y, en nuestro caso, cerrar el asunto, mostrando que para desplegar todo su potencial criminal el nazismo quiso una revolución cultural. Retomando en ocasiones unas contribuciones ya publicadas en parte, pero complementándolas y proporcionando capítulos innéditos, hemos querido mostrar la unidad de una investigación a largo plazo sobre el fenómeno nazi, un fenómeno que fue, además de una serie inverosímil de crímenes, un relato y un corpus normativo -relato y normas cuyo objetivo era lograr que los actores de estos crímenes aceptaran que sus acciones eran legítimas y justas”.

Por tanto, para actuar, dados los siglos de alienación, dadas las fases de desnaturalización, era necesario operar una revolución cultural sobre el cuerpo y el alma del pueblo alemán, “en el sentido prerevolucionario del término: había que volver al origen, a lo que el hombre alemán era, a su estilo de vida y su actitud instintiva hacia los seres y las cosas, con el fin de que pudiera ser salvado. Los capítulos siguientes entran en los detalles y el contenido de esta revolución cultural. Podemos leer en las páginas de este libro que desde muy antiguo, la historia de la raza alemana es para los nazis una historia de perdición, una alienación biológica y cultural: el pensamiento antiguo se había perdido, el derecho germánico había sido alterado y los principios políticos más santos, barridos por la Revolución Francesa”.

Todo lo cual se puede completar con su diálogo con François Forestier en Bibliobs, escuchándole en la entrevista realizada por Olivia Gesbert para FranceCulture o accediendo a las páginas de Le Figaro donde también le expresa sus opiniones a Paul-François Paoli.

© 2017 Éditions Gallimard

Luchar y soñar: historia popular de Francia

La agencia  France-Presse distribuyó a finales del pasado año una noticia sobre la aparición de dos libros que venían a alimentar el debate sobre la “identidad nacional” francesa [podríamos añadir el previo de Vincent Martigny, Dire la France. Culture(s) et identités nationales, 1981-1995, editado por Presses de Sciences-Po].  Uno de ellos es colectivo, Histoire mondiale de la France, que ha coordinado Patrick Boucheron para Seuil y del que ya nos hemos ocupado.  El otro se titula Les luttes et les rêves. Une histoire populaire de la France de 1685 à nos jours (Éditions La Découverte).  Su autora es Michelle Zancarini-Fournel, emérita en la Universidad Claude Bernard-Lyon-I y especialista en las clases poipulares de la época contemporánea.  Con este volumen nos quedamos, empezando con la presentación del editor:

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“1685, año terrible, está a la vez marcado por la adopción del Código Negro, que establece la base legal de la esclavitud “a la francesa” y la revocación del Edicto de Nantes, que abre la feroz represión contra los protestantes. Aprovechar ese momento para fijar el punto de partida de una historia de la Francia moderna y contemporánea es querer descentralizar la mirada, optar por centrarse en la vida de las mujeres y los hombres “sin nombre”, en las minorías y en los subalternos, no sólo en los poderosos y en los vencedores.

Es esta historia de Francia “desde abajo”, de las clases populares y de los oprimidos de todo tipo, la que traza  este libro, la historia de múltiples vivencias de hombres y mujeres, la de sus acomodos a lo cotidiano y, unas veces de forma oculta y otras abierta, de sus resistencias al orden establecido y a los poderes dominantes, la historia de sus luchas y de sus sueños.

Una historia de Francia que no se remonta a “nuestros antepasados los galos”, que no puede reducirse al “Hexágono”.  Las colonias- de las Antillas, de Guyana y Reunión, pasando por África, Nueva Caledonia o Indochina – ocupan su lugar en esta historia, así como los migrantes que saludados  “à bras fermés” han conformado este país”.

La editorial, como descubrirán si accceden al enlace ya indicado, ofrece además la posibilidad de ojear la introducción, que empieza así:

“Yo fui alimentado con los relatos de mis abuelos y mis padres sobre el pollo frito del domingo o de la sopa por la noche: relatos de trabajo, relatos de militancia, de resistencia a la policía o a los patronos, relatos heroicos a veces, que se volvían convincentes al reiterarse infinidad de veces. Trabajos prácticos de historia social, estos relatos han dado forma a mi  imaginario y a  la voluntad de escribir la historia de la “gens de peu”.  Mi abuelo materno, anarcosindicalista jamás reclutado, me contaba las redadas de la policía en la imprenta en la víspera de las manifestaciones del 1 de agosto donde, en la época de entreguerras, se celebraba la lucha “contra la guerra imperialista”, o durante la guerra a Argelia cuando aún imprimía a los setenta y cinco años carteles por la paz. Las octavillas de  los sindicatos unitarios stéphanois [de Saint-Etienne] lanzadas durante los años sesenta salían de la imprenta de mis abuelos. La policía lo sabía, pero necesitaba, en caso de prohibición de manifestarse, de alguna prueba para acusarlos. Necesitaban atraparlos con las manos en la masa, encontrar las “formas” (es decir, en el vocabulario de la imprenta, los tipos de plomo, ensamblados, que componían el texto) que les permitirían imprimir otras octavillas en caso de incautación de los ejemplares ya impresos”.

Unos párrafos depués, tras citar a Antonio Gramsci y a E.P. Thompson, nos dice:  “He tratado de escribir aquí una historia popular de los dominados, una historia centrada en los subordinados, que siempre que sea posible se apoye en su experiencia, en tanto podamos reconstruirla, con atención en los marcos sociales, es decir, en las restricciones que pesaban sobre ellos y ellas. Esta es la historia de múltiples vivencias de hombres y mujeres, la de sus acomodos a lo cotidiano y, unas veces de forma oculta y otras abierta, de sus resistencias al orden establecido y a los poderes dominantes, la historia “de [sus] luchas y [sus] sueños ” (fórmula tomada del título del libro III de Les Contemplations de Victor Hugo, poemario publicado el 23 de abril de 1856)”.

© 2017  Éditions La Découverte

Fraude! Una historia americana, de Barnum a Madoff

Si hay algunos aspectos  que hemos de admirar de  los historiadores estadouninenses y de su mercado editorial -y son muchas las cosas que aprender-, uno de ellos es su facilidad para relacionar sus investigaciones con el rabioso presente. Si algo preocupa a la ciudadanía, siempre hay alguien dispuesto a historizarlo o a encagar a otro que lo haga. Y dado que algunas de las preocupaciones recientes tienen que ver con el fraude corporativo y la corrupción, no es de extrañar que aparezca un libro como Fraud: An American History from Barnum to Madoff (Princeton UP), del historiador de Duke Edward J. Balleisen. Veamos lo que señala el editor:

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“Los Estados Unidos siempre ha demostrado ser un hogar acogedor para propagandistas, pícaros traficantes y estafadores descarados. El culto de la libertad empresarial ha complicado la tarea de distinguir el arte de vender con agresividad del engaño inaceptable, sobre todo en las fronteras de la innovación. Al mismo tiempo, las presiones competitivas a menudo han empujado empresas respetables a abrazar el engaño. Como resultado, el fraude ha sido una característica clave de los negocios estadounidenses desde sus inicios. En este ampio relato, Edward Balleisen traza la historia del fraude en los Estados Unidos -y la evolución de los esfuerzos para combatirlo-, desde la época P.T. Barnum a los tiempos de Charles Ponzi y Bernie Madoff.

Partiendo del mundo legal estadounidense del temprano siglo XIX,  aquel de “Comprador, cuidado!”,  este relato sin precedentes describe la lenta y poco sistemática construcción de las modernas instituciones reguladoras para proteger a los consumidores y a los inversores, desde la Gilded Age, pasando por el New Deal hasta la Great Society. Llega hasta la época más reciente de desregulación, lo que ha traído consigo una serie de fraudes costosos, incluyendo la crisis de ahorros y préstamos, escándalos contables corporativos, y la reciente debacle de la comercialización de hipotecas.

Al rastrear cómo los estadounidenses se han esforzado por fomentar una economía dinámica sin un nivel de fraude corrosivo, este libro nos recuerda que el capitalismo americano se basa en un incómodo fundamento de confianza social”.

Y así nos lo describe en la introducción:

“Los capítulos que siguen exploran la ambivalencia estadounidense sobre el engaño económico desde principios del siglo XIX hasta el presente. Desde los primeros años de la República Americana, el fraude ha planteado duraderos problemas comerciales, políticos y legales. Empresarios, inversionistas, consumidores, funcionarios electos, juristas, funcionarios públicos, abogados, contadores, periodistas y activistas sociales estadounidenses han tratado de resolver los dilemas sobre cómo lidiar con los problemas de la codificación comercial y financiera, y así sobre cómo fijar las características de los mercados capitalistas. ¿Cuánta libertad deben tener las empresas para intentar atraer a los inversionistas para que les cedan sus ahorros o para atraer a los consumidores a comprar sus bienes o servicios? ¿Qué tipo de reparación debería haber si las empresas superan los límites prevalecientes, aventurándose demasiado lejos en las expectativas de honestidad en sus aseveraciones y promesas? La cuestión perenne, ya sea mediante la aplicación del derecho consuetudinario, el establecimiento de normas oficiosas, reforma estatutaria o elaboración de reglas administrativas, ha sido la manera de diferenciar la argucia ilícita de la exageración entusiásta. Hacer esta distinción nunca ha sido fácil, ya sea para establecer una política general o para guiar la administración y la ejecución cotidianas, ya que plantea disputas contenciosas sobre la justicia económica y los límites apropiados de la libertad comercial.

Desde la consolidación de la independencia durante la Guerra de 1812, la regulación del fraude empresarial estadounidense ha pasado por cuatro fases. Después de los dos capítulos introductorios, las cuatro secciones restantes de este libro se enfrentan con cada una de estas eras distintivas de formulación de políticas y derecho. Para cada período, exploro las opiniones predominantes sobre la naturaleza del fraude y las amenazas que plantea a la comunidad, la aparición de nuevos modos de gobernanza reguladora para hacer frente a esas amenazas, los impactos de esas políticas y las críticas que provocaron, lo cual configuró las transiciones históricas de una era de formulación de políticas a la siguiente”.

Y así finaliza:

“Pronto excavaremos en las batallas norteamericanas contra la distorsión económica y las peores formas de estafa, desde la edad de P. T. Barnum, promotor inigualable de la farsa del siglo XIX, hasta Bernard Madoff, el mago de los fondos de cobertura posterior a 1990. A lo largo del camino, tendremos la oportunidad de explorar transformaciones fundamentales en las bases institucionales del capitalismo americano. Sin embargo, previamente merecen cierta consideración los marcos mentales del engaño en los mercados modernos. Los actores económicos, al menos en parte, tienen una “naturaleza propensa a errores, sugestionable y falible” . Una apreciación de estas vulnerabilidades cognitivas y de cómo algunas empresas las han aprovechado a través de la elasticidad comercial de la verdad y los más flagrantes fraudes, proporciona un contexto crucial para las luchas modernas para prevenir tales comportamientos o frustrar sus impactos corrosivos”.

© Copyright, Princeton University Press

De cómo se forjó el moderno ejército americano (1815–1917)

Por estos pagos sería algo extraño que una editorial universitaria le publicara un libro a un militar de carrera sobre asuntos históricos, pero en los USA existe West Point y en ese lugar hay un Departamento de Historia  (cosa que resultaría milagrosa aquí) y allí ha trabajado el oficial J. P. Clark, con una larga carrera a sus espaldas como militar, docente y consejero. El resultado de todo ello es Preparing for War. The Emergence of the Modern U.S. Army, 1815–1917 (Harvard UP). Y como quiera que esta bitácora es algo reacia a la historia militar (con algunas salvedades señaladas), aprovechamos el acontecimiento para hacer una excepción.  Y no es porque el libro sea una obra maestra, sino porque conviene saber de qué escriben y cómo los militares americanos. Veamos lo que nos dice el editor:

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“El Ejército de los Estados Unidos siempre ha considerado la preparación para la guerra como su papel en tiempos de paz, pero la forma en que ha cumplido dicho deber ha cambiado drásticamente con el tiempo. J.P. Clark traza la evolución del Ejército entre la guerra de 1812 y la Primera Guerra Mundial, mostrando cómo las diferentes experiencias personales de la guerra y la paz entre sucesivas generaciones de soldados profesionales dejaron su huella en el Ejército y en sus formas.

Los oficiales del siglo XIX creían que el generalato y el mando en el campo de batalla eran más una cuestión de capacidad innata que algo que cualquier tipo de entidad pudiera enseñar. No veían ninguna ventaja en la preparación conceptual, más allá del dominio de habilidades técnicas como la ingeniería y de artillería. Por tanto, los preparativos para la guerra se limitaban principalmente al mantenimiento de los equipos y las fortificaciones y a inculcar la disciplina en las filas alistadas a través de la instrucción. Sin embargo, con la Primera Guerra Mundial  los conceptos de profesionalismo de la Progressive Era  se habían infiltrado en el Ejército. Los oficiales más jóvenes daban por sentado que la complejidad de la guerra requería estar capacitados para pensar y actuar por igual- una noción que habría ofendido a las generaciones precedentes. Preparing for War concluye demostrando cómo estas nuevas nociones establecieron las condiciones para muchos de los éxitos -y algunos de los fracasos- de las fuerzas expedicionarias americanas del general Pershing“.

Si están interesados en el asunto y no pueden ojear el libro, les recomiendo leer -contextualizándolo, sobre todo por quiénes son sus sus destinatarios preferentes- el artículo que Clark publicó en la revista del Army War College,  Parameters (vol. 46, n. 3), el pasado año con el título de : “Organizational Change and Adaptation in the US Army”.

Allí dice sobre este particular:

“En resumen, los estudios académicos sobre  la adaptación militar ofrecen tres grandes causas para el cambio: la dirección externa que supera el conservadurismo militar, la dirección interna que emana de un líder visionario o una reacción institucional a un choque externo. Podemos referirnos a estas teorías mediante la abreviatura simplificada de políticos, generales y oacontecimientos. En combinación, estas causas y teorías funcionan para explicar casos discretos de cambio evolutivo, tales como una revisión de la doctrina o una reorganización institucional. En el caso del ejército estadounidense descrito anteriormente, los elementos de cada una de ellas estaban presentes. Como se es ampliamente sabido, la transformación profesional del siglo XX no puede ser plenamente explicada remitiendo a políticos, generales o acontecimientos. En última instancia, una serie de cambios generacionales motivados por fuerzas ajenas a la voluntad de los políticos o los generales y derivados de tendencias mucho más profundas que un mero acontecimiento causaron  el cambio en el pensamiento que ha creado el nuevo profesionalismo militar.  Aunque la diferencia generacional es una noción intuitiva, las teorías basadas en la generación son a menudo poco satisfactorias, ya sea por imponer uniformidad artificial en diversas poblaciones o por dar importancia artificial al momento que separa una página del calendario de la siguiente. Notar que las generaciones profesionales no son monolíticas evita el primer error; de hecho, los desacuerdos definen a una generación tanto como los puntos de consenso.

(…) Al igual que las generaciones de hoy, las generaciones pasadas tuvieron  debates que reflejaban sus problemas y preocupaciones; Por tanto, uno de los medios para trazar el curso de la institución es plasmar esos puntos cambiantes de debate. Una idea que es impensable para una generación se convierte en una noción excéntrica para la siguiente y en una verdad evidente para otra. Mientras tanto, otras ideas progresan en la dirección opuesta, pasando del estado de suposiciones incuestionadas a reliquias del pasado”.
© 2017 President and Fellows of Harvard College / J. P. Clark

Historia mundial de Francia: contra la estrechez identitaria

Tan dados a las polémicas como son nuestros vecinos franceses, y dadas las circunstancias del momento, no es extraño que el volumen Histoire mondiale de la France (Seuil), dirigido por Patrick Boucheron, haya suscitado debates de todo tipo, poco edificantes en algún caso, con descalificaciones severas.

Se entiende cuando lo que “aparentemente” se propone, a contracorriente, es un análisis que rompe las costuras de lo puramente nacional. Bucheron lo ha expuesto en una entrevista concedida a l’Humanité: “El mundo es nuestra preocupación, nuestro trabajo, nuestro esfuerzo constante, es nuestra historia en su conjunto la que se vuelve global. Este libro no ofrece más que una historia de Francia a la que la globalización de nuestra mirada ha transformado. No se reduce a la historia global de Francia, a una historia imperial, de conquistas o de influencias. Es una historia transnacional: una historia larga de Francia, que no puede reducirse al prisma nacional”.

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Se trata, por lo demás, de una obra colectiva, con un diseño muy particular y en la que participan más de un centenar de estudiosos, bajo el impulso del citado Patrick Boucheron y la coordinación de  Nicolas Delalande, Florian Mazel, Yann Potin y Pierre Singaravélou. Veamos lo que nos dice Seuil:

“He aquí una historia de Francia, de toda Francia, y una muy amplia, que va desde la cueva de Chauvet a los acontecimientos de 2015.

Una historia que no aborda  la cuestión de los orígenes o de la identidad, sino que considera en un sentido amplio el destino de un país que no existe separado del mundo, aunque a veces pretenda encarnarlo por completo.  Una historia que no abandona la cronología ni el placer del relato, puesto que es la datación el modo en el que se organiza, tratando cada fecha  como una pequeña trama.

Conciliando una aproximación crítica y una narración animada, el libro reúne, bajo la dirección de Patrick Boucheron, a un conjunto de historiadores e historiadoras, todos ellos empeñados en hacer accesible un discurso comprometido y académico. Su desafío es claro: se trata de tomarle la medida a una historia mundial de Francia, es decir, contar la misma historia – no hay contrarrelato-, revisitando todos los  lieux de mémoire del relato nacional, pero para moverlo, desorientarlo y expandirlo. En una palabra: simplemente hacerlo más interesante!

Este libro es felizmente polifónico. Esperemos que un poco de esa alegría sirva para afrontar las tristes pasiones del momento”.

También podemos ojear las páginas de la introducción, que empieza así:

“¿Realmente se trata de introducir una historia de Francia? A uno le gustaría pasar página e ir a zambullirse directamente en lo más profundo de los relatos recopilados. E ir a ver sin demorarse, al azar de acontecimientos, deseos y recuerdos; recorrer a veces en largas travesías el océano de las historias, siendo sorprendidos en ocasiones por corrientes inesperadas, agitados por alguna asociación de ideas o por la reminiscencia, arrojados de una orilla a otra del tiempo. Pero siempre sin sujetarse a ciertos pesos previos, esos que inevitablemente implica el intimidante género de la introducción a la historia de Francia. Tantos siglos acumulados, tantos predecesores graves y solemnes, tantas controversias, como tan a menudo se requiere a los historiadores que asuman, solos o casi, las obsesiones de su tiempo: sería cansado de entrada. Nos contentaremos simplemente con decir brevemente lo que nos unió – brevemente, pues se trata de dar cuenta de la la vivacidad de una ilusión  colectiva y del sentido de urgencia que la acompañaba.

Una obertura, pues, más que una introducción, por aquello de lo que este término evoca desde el punto de vista moral y político, y pensando menos en el preludio majestuoso  de una obra musical que en el foco de un fotógrafo que permite ajustar la profundidad de campo. Los autores de este volumen tienen una ambición compartida que se puede decir en pocas palabras: escribir una historia de Francia accesible y abierta, que ofrezca a la mayor audiencia posible  un libro innovador, pero en la forma familiar de una colección de fechas, a fin de conciliar el arte de la narración y la exigencia crítica.

Esta ambición es política, en la medida en que pretende movilizar una concepción pluralista de la historia contra la estrechez identitaria que ahora domina el debate público”.

© 2017 Éditions du Seuil

La mejor historia digital de 2016 (II)

La segunda parte de la selección realizada por Rebecca Onion para Slate la conforman otras cinco propuestas. La primera de ellas es fruto de la colaboración entre la University of Wisconsin-Madison, el célebre Roy Rosenzweig Center for History and New Media at George Mason University, las Indiana University Liberian Collections y la Liberian Center for National Documents and Records Agency, y lleva por título “A Liberian Journey“.  Dicen sus impulsores que se trata de “una página web cuya finalidad es informar, plantear cuestiones y obtener relatos acerca de un momento de transformación en el pasado de Liberia.

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En 1926, el gobierno de Liberia concedió a la Firestone Tire & Rubber Co. un contrato de arrendamiento por noventa y nueve años sobre un millón de acres de tierra en la que Firestone quería establecer una gran plantación de caucho. Para ayudar a la compañía a comprender las condiciones y desafíos a los que se enfrentaba, Firestone patrocinó un equipo decientíficos y médicos de Harvard para llevar a cabo una encuesta biológica y médica de cuatro meses de duraciónen el interior de Liberia. Loring Whitman, un estudiante de medicina de Harvard, hizo de fotógrafo oficial de la expedición.

El registro fílmico que Whitman recopiló es el más temprano y conocido material de archivo fílmico conservado de Liberia. Ese metraje, junto con cientos de fotografías tomadas en la expedición, dan una visión de Liberia conformada por el privilegio de los blancos y las actitudes raciales de los científicos americanos. Al mismo tiempo, las imágenes y fotografías ofrecen atisbos de los pueblos, culturas y paisajes de Monrovia y de la Liberia interior en una época de rápido cambio económico, cultural y ambiental.

Las imágenes de esta colección no hablan por sí mismas. Invitamos a los espectadores de estas imágenes a explorar y compartir sus propios relatos, fotografías o documentos significativos sobre el pasado de Liberia a partir de las imágenes, documentos y relatos que se encuentran en este sitio web. Además, animamos a los educadores a trabajar con los estudiantes para crear exposiciones virtuales para dar voz, significado y contexto histórico a las imágenes que este sitio web presenta”.

Así pues, a través de una serie exposiciones, con fotografías, películas, historias orales y documentos, un mapa interactivo y un archivo lleno de materiales, los visitantes están invitados a interactuar, reflexionar y compartir. Cabe añadir que, como es lógico tratándose del Roy Rosenzweig Center, la plataforma utilizada es Omeka y que su diseño es mínimo, apto ante todo para dispositivos móviles, para asegurar que cualquiera pueda acceder al sitio, especialmente en áreas con limitada conectividad a internet, como ocurre en la propia Liberia, donde se presentó el proyecto el pasado marzo.

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El segundo trabajo es un tanto particular, pues su material se alberga en el Internet Archive, digitalizado por la británica University of Southampton:  la Knitting Reference Library.  Se trata de un conjunto de obras (libros, catálogos de exposiciones, patrones de costura, diarios y revistas) acumuladas por Montse Stanley, Richard Rutt y Jane Waller.  El archivo, además, ha ido crecienco con otras adquisiciones relacionadas con ese asunto textil, con un arco cronológico que va entre 1840 y 2012. .

Todos los libros han sido catalogados y están sobre en acceso abierto, algo que no ocurre con el resto de material archivado, que está parcialmente disponible.

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El tercer proyecto, más ambicioso,  responde al nombre de America’s Public Bible: Biblical Quotations in U.S. Newspapers, obra de un historiador habitual en estas lides, Lincoln Mullen, profesor en la antedicha George Mason University y especialista en el campo digital y en el de la religión.

Nos dice su creador que a lo largo de los siglos XIX y XX, los periódicos norteamericanos solían recurrir o remitir a la Biblia. Enter otras cosas, imprimían sermones y lecciones de la escuela dominical, y los párrocos ofrecíann lecciones a través de los “Bible clubs” de los periódicos. Sin olvidar que ganabandinero con los anuncios para Biblias de todo tipo, y algunos periódicos incluso vendían Biblias directamente. Pero sobre todo, subraya Mullen, los periódicos citaban la Biblia.

Así pues, America’s Public Bible muestra “la presencia de citas bíblicas en las casi 11 millones de páginas de los periódicos en la colección Chronicling America de la Biblioteca del Congreso. Usando técnicas de aprendizaje automático he identificado más de 866.000 citas de la Biblia o alusiones verbales a versículos bíblicos específicos en esas páginas de periódicos. Por ahora, el proyecto ha rastreado solo las citas a la versión King James (o versión autorizada) de la Biblia Inglesa, con mucho la Biblia más comúnmente utilizada entre los protestantes americanos durante el siglo XIX”.

“America’s Public Bible reúne dos vertientes estudio académico. Por un lado, su metodología se basa en proyectos recientes de humanidades digitales que se ocupan del seguimiento de la reutilización de textos. Por otro lado, se basa en una profunda literatura académica sobre la Biblia como texto cultural en la vida americana. La Biblia incluía decenas de miles de textos, cada uno de los cuales podía ser interpretado de muchas maneras. La contribución que este sitio hace es mostrar cómo miles de versos bíblicos fueron usados durante casi un siglo en unos 56 mil millones de palabras de texto, revelando tendencias que son inaccesibles a la lectura de un solo académico de estos documentos, permitiendo una lectura cercana de las formas en las que esos versículos fueron usados”.

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En cuarto lugar, y el tema no podía faltar, hallamos el Georgetown Slavery Archive, un proyecto iniciado por el subgrupo de archivos del Archives Subgroup of the Georgetown University Working Group on Slavery, Memory, and Reconciliation. Sin embargo, el asunto tiene su intríngulis. Resulta que todo se remonta a la venta de dos centenares de esclavos afroamericanos que habían pertenecido a los padres jesuitas, que con el ingreso obtenido pudieron asegurar el futuro de aquella institución católica de educación superior que hoy en día conocemos como Universidad de Georgetown -y esta institución no es una excepción. Reparando aquella venta, dicho centro ha decidido ahora otorgar trato preferencial de admisión a los descendientes de aquellos esclavos, cosa harto difícil de rastrear.  Entre otras medias, que incluyen el trabajo de distintos genealogistas, la Universidad ha decidido poner en línea todo su archivo sobre esta particular asunto.  Lo que nos ofrece, pues, es ” un repositorio de materiales relacionados con los jesuitas de Maryland, la Universidad de Georgetown y la esclavitud”.

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Finalmente, en el centenario del National Parks Service, tenemos el Open Parks Network, una colaboración entre la Clemson University y ese NPS.  En realidad, dicha relación viene de lejos, de 2010 concretamente, cuando comenzaron el proyecto de digitalización que hoy alcanza “350 mil objetos del patrimonio cultural y 1,5 millones de páginas de literatura alojada en bibliotecas , museos y archivos de los parques de nuestro país, sitios históricos y otras áreas protegidas”. Pero quizá lo más llamativo sean determinadas imágenes de esos parques y lo más interesante cómo esas u otras retratan la historia social americana. En última instancia, la colección expone la vida cotidiana de los miembros del Civilian Conservation Corps en los parques nacionales norteamericanos, un cuerpo fundado por Franklin Delano Roosevelt en el contexto del New Dealen con el que se ofrecía alojamiento al estilo militar, comida y paga a cambio de trabajar en proyectos de conservación por todo el país.

© 2017 The Slate Group LLC. / Rebecca Onion

La mejor historia digital de 2016 (I)

A lo largo de los últimos años, Rebecca Onion nos ha venido seleccionando los mejores ejemplos de historia digital. Y para no romper la tradición, el pasado 30 de diciembre ofreció la primera entrega (cinco propuestas) en el medio para el que escribe:  Slate. Veamos los escogidos:

Mapping Inequality es fruto de la colaboración de tres equipos y cuatro universidades, encabezados por el Digital Scholarship Lab de Richmond dentro de su proyecto American Panorama. Tal como se expone en la introducción,  “actualiza el estudio del New Deal americano, el gobierno federal, la vivienda y la desigualdad para el siglo XXI. Ofrece un acceso en línea sin precedentes a la colección nacional de “security maps” y descripciones de áreas producidas entre 1935 y 1940 por una de las agencias más importantes del New Deal, la Home Owners ‘Loan Corporation o HOLC (pronunciado “holk”)”. (…) “Los visitantes pueden navegar por más de 150 mapas interactivos y cerca de 5.000 descripciones de áreas individuales para obtener una visión de la era de la depresión de América tal como desarrolladores, agentes inmobiliarios, asesores fiscales y topógrafos lo vieron -un conjunto de líneas de color entrelazadas, grupos raciales y riesgos ambientales. (…). También se pueden usar los mapas y las descripciones de área para trazar conexiones entre acciones del estatales pasadas (e inacciones) y los problemas americanos contemporáneos”.

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Como se señala en dicha introducción “HOLC contrató a prestamistas hipotecarios, desarrolladores y tasadores de bienes raíces en casi 250 ciudades para crear mapas coloreados que acreditaban el valor y el riesgo en los vecindarios y a nivel metropolitano [en la imagen que antecede se pueden ver las calificaciones que dicha agencia otorgaba a cada zona, desde las mejores a las más arriesgadas, a efectos de concesión de préstamos y desarrollos inmobiliarios]. Estos mapas y su documentación adjunta ayudaron a establecer las reglas sobre la práctica de bienes raíces durante casi un siglo. También han servido como evidencia crítica en innumerables estudios urbanos en los campos de la historia, la sociología, la economía y el derecho. De hecho, más de medio siglo de investigación ha demostrado que la vivienda fue para el siglo XX lo que la esclavitud fue para el período anterior a la guerra, es decir, el amplio fundamento de la prosperidad estadounidense y la desigualdad racial. Al ofrecer una biblioteca digital sobre el papel del Estado en el desarrollo de la vivienda, Mapping Inequality ilustra vívidamente la interacción entre racismo, cultura administrativa, economía y entorno construido”.

A diferencia del anterior, Enchanting the desert: a pattern language for the production of space es obra de una sola persona, Nicholas Bauch, y un único documento, un pase de diapositivas sobre  el Gran Cañón de Arizona hecho por el fotógrafo comercial Henry G. Peabody entre 1899 y 1930.  Para su presentación, prefiero en este caso la que nos ofrece el centro al que pertenece Bauch, la Standford University. Dice así:

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“Cada año, la asombrosa cifra de cinco millones de visitantes acuden al Gran Cañón para contemplar sus amplias vistas. Una de las maravillas más notables del mundo natural, el Gran Cañón se ha convertido en un símbolo del Oeste Americano -su herencia indígena, su espíritu pionero, su belleza sublime. Es uno de los monumentos más fotografiados de América, y uno de sus primeros fotógrafos fue Henry G. Peabody.

En 1879, Peabody, miembro de la Chicago Electrical Society y de la Chicago Photographic Society, fue el primero en utilizar la electricidad para proyectar placas de linterna, convirtiéndose en el padre de la moderna presentación. Reconociendo en ello una oportunidad para promover la migración y el turismo, los ferrocarriles y las empresas postales del oeste contrataban a Peabody para documentar la belleza natural de la frontera americana. Impresionado por su paisaje exótico, Peabody mutó su colección de fotografías en una presentación audiovisual que permitió a miles de personas, de Boston a Chicago y más allá, experimentar un modo vicario de viajar a través de la electricidad, el sonido y la fotografía.

Las originales presentaciones de Peabody solo fueron posibles gracias a los avances de la tecnología en el siglo XIX, por lo que es un tema particularmente apropiado para este tipo de publicación académica interactiva  y para un siglo nacido digital. Originado en el Spatial History Project del Center for Spatial and Textual Analysis de Stanford, el Enchanting the Desert de Nicholas Bauch es un cuidadoso examen de aquella presentación que a principios del siglo XX hizo Henry Peabody sobre el Gran Cañón. Situando este estudio en el marco espacial del propio Cañón y embelleciendo las presentaciones de Peabody con ricas superposiciones creadas a través de la cartografía SIG y con reconstrucciones virtuales de la topografía del cañón, Bauch ha creado un prototipo digital para el estudio de la geografía histórica y cultural.

Enchanting the Desert también incluye 80 ensayos sobre aspectos geográficos humanos del Cañón, que van desde la vivienda y los nombres de los nativos americanos, pasando por los obstáculos físicos que tuvo que superar Peabody mientras creaba la presentación, hasta las consecuencias de la elección de las imágenes que hizo Peabody sobre el acceso futuro y el turismo dentro del Cañón.

Resultado de una gran investigación de archivo en la Biblioteca Huntington, empleando las herramientas tradicionales del historiador y del geógrafo, Bauch plantea y responde preguntas que solo un proyecto de origen digital permite, y revela una geografía previamente oculta de un hito que ha llegado a definir el oeste de Estados Unidos”.

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El tercer proyecto elegido proviene de la New York Society Library, una entidad que abrió sus puertas en 1754 como servicio por suscripción para el público de la ciudad. Su proyecto de base de datos City Readers permite conocer lo que los clientes pidieron prestado entre 1789 y 1805, cuánto tiempo tuvieron esos libros y qué áreas temáticas eran las preferidas. Y aunque, en efecto, el objeto es reducido y no está completamente acabado, el trabajo de digitalizacióm emprendido en 2008 ha permitido almacenar ya alrededor de cien mil registros. Además, se prevé enriquecer la colección, empezando con los metadatos aún no consignados . Por ejemplo, se contempla recopilar las direcciones de los primeros miembros y su catalogación con códigos de geolocalización, documentando las vidas de los lectores menos conocidos, todo ello con adicionales  visualizaciones. Claro está, con permiso de la financiación necesaria.

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El siguiente proyecto es  Musical Passage, de la Duke University en Durham, North Carolina, y relata la peripecia de un registro importante, pero poco conocido, de la primera música de la diáspora africana. En concreto,  dos páginas de una partitura de Voyage to the Islands of Madera, Barbados, Nieves, S. Christophers and Jamaica (1707), del medico inglés  Hans Sloane,  que se cree que es la primera transcripción de música africana en el Caribe y posiblemente en las Américas. El proyecto lo componen Mary Caton Lingold, estudiante de doctorado en Duke, Laurent Dubois, profesor de dicha Universidad, y David K. Garner, compositor y profesor en South Carolina. Todos ellos se han referido al significado del proyecto, en especial Mary Caton Lingold. En todo caso, dada su mayor brevedad, me remito a lo expuesto por el profesor Dubois para presentar el proyecto:

“Para nosotros, estas páginas se han convertido en una puerta de entrada a un mundo en gran parte perdido de sonido, lenguaje y música. Son el ejemplo más antiguo de notación musical que represente la música afrocaribeña y afroatlántica, y, esencialmente, la única hasta finales del siglo XVIII. Como tales, representan un pequeño rastro de una de las epopeyas musicales más importantes en el mundo moderno: la creación de la moderna música afroatlántica, que hoy en día es lo más cercano a un sonido global, tal vez incluso a una lengua global.

Sloane creció en Irlanda del Norte y estudió en Francia, donde se interesó en el floreciente campo de la historia natural. Viajó a Jamaica en la década de 1680 y comenzó a estudiar y documentar la flora y la fauna de la isla. Pronto se dio cuenta de que los africanos esclavizados en las plantaciones de la isla, que tenían que cultivar sus propios alimentos en pequeños jardines y provision grounds [tierras cuya calidad no permitía el cultivo productivo], tenían un profundo conocimiento del mundo natural. Sloane se interesó por su vida cultural, en particular por su música, y cuando salió de Jamaica se llevó consigo tres instrumentos hechos a mano que había adquirido allí. Dos de ellos tenían cuerpos de calabaza cubiertos con piel de animal y cuellos planos con varias cuerdas tendidas sobre ellos. Estos son algunos de los más tempranos ejemplos conocidos del instrumento del nuevo mundo que llegó a ser conocido generalmente como banjo.

Hace aproximadamente una década empecé a tocar el banjo, y pronto quedé fascinado por la historia del instrumento, que he investigado en colecciones en los EE.UU., Europa y el Caribe. Este ha sido un proceso de recopilación de pequeños fragmentos de muchos lugares diferentes para contar una peripecia más grande, y el trabajo de Sloane es uno de los más vitales de estos fragmentos. Su colección se convirtió en última instancia  en la base para la creación del Museo Británico, pero en algún lugar a lo largo del camino se perdieron los instrumentos de Jamaica, y sólo quedan unos pocos rastros escritos y una imagen que lo representa. Este mismo fragmento ha fascinado a Lingold, que está escribiendo una tesis sobre la música afroatlántica temprana, y a Garner, intérprete del banjo y compositor interesado en bucear en las tradiciones musicales vernáculas para crear nuevas obras. Los dos me han enseñado que no importa lo valioso que un libro pudiera ser en la comunicación de la historia musical, por mucho que lo fuera: para entender verdaderamente el lenguaje de la música, tienes que escucharla.

Así, durante el último año, los tres nos hemos reunido para encontrar una manera de vivificar la música de Jamaica del siglo XVII. Sloane escribe que le pidió a alguien que conoció en Jamaica, un hombre que nombra simplemente como Sr. Baptiste, que “tomara las palabras que cantaban y las musicara”.  El resultado es que, en su libro, hay notación musical para cinco distintas piezas de música: una llamada “Angola”, otra “Papa” y luego tres bajo el rótulo de “Koromanti”.

Hemos leído y releído las líneas, debatiendo el significado de cada término. Y luego David comenzó a hacer sonar estas canciones complejas, con el banjo y la mbira. Cada vez que lo hacía, se oía algo nuevo y diferente, y cambiaba también la forma en que leíamos las palabras. La música y el texto comenzaron a cambiar, juntas, y nuestra interpretación se enriquecía.

Sin embargo, por mucho que hemos explorado esas páginas, seguimos encontrando nuevas preguntas. Hay letras de canciones en lenguas africanas, cuyo significado todavía tenemos que analizar y comprender. Pero ahora que la música está reviviendo -en nuestra web Musical Passage– otros músicos y estudiosos pueden unirse a la conversación, resolviendo misterios del pasado y expandiendo el alcance de aquel banjo temprano”.

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El último proyecto (de estos cinco primeros), dice Rebecca Onion, es pura diversión -y algo más- y corre a cargo del lexicógrafo Jonathon GreenGreen’s Dictionary of Slang es, como puede deducirse, la versión en línea de dicho diccionario, el cual, dice su autor, “es el diccionario histórico más grande del argot inglés. Escrito durante más de 17 años desde 1993, llegó a la imprenta en 2010 en una serie de tres volúmenes que contienen cerca de 100.000 entradas con el apoyo de más de 400.000 citas desde aproximadamente  el año 1000 hasta la actualidad. El foco principal del diccionario es la cobertura de más de 500 años de argot desde 1500 en adelante.

La versión impresa del diccionario recibió la Medalla Dartmouth para obras destacadas de referencia por parte de la American Library Association en 2012; (…)

En este sitio web el diccionario está disponible en forma actualizada y en línea por primera vez, con herramientas de búsqueda avanzada que permiten buscar por definición e historia, con una bibliografía ampliada de fuentes sobre el argot desde la época moderna hasta la actualidad. Desde la edición impresa, se han añadido cerca de 60.000 citas, con 5.000 nuevos sentidos en 2.500 nuevas entradas y subentradas, de las cuales alrededor de la mitad son nuevos términos del argot de los últimos cinco años”.

© 2017 The Slate Group LLC. / Rebecca Onion

Europa y el terror cotidiano bajo Hitler

Si han estado atentos a esta bitácora y, entre otras cosas, han repasado la relación de mejores libros del año que acaba de terminar, habrán visto que uno de ellos es An Iron Wind. 
Europe Under Hitler (Basic Books), de Peter Fritzsche, obra que apareció a finales del pasado octubre.  Veamos la presentación editorial:

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“La Segunda Guerra Mundial alcanzó a los hogares y las vidas de la gente común de  una forma sin precedentes. Civiles, hombres, mujeres y niños, componen la gran mayoría de los muertos por la guerra, mientras el conflicto desplazó a millones de ellos. En el frente interno de Europa, la guerra trajo la guerra relámpago alemana, seguida de largas ocupaciones  y del genocidio racial del Holocausto.

En An Iron Wind, el historiador Peter Fritzsche se basa en los diarios, cartas y otros relatos en primera persona para mostrar cómo los civiles en la Europa ocupada lucharon por entender este caos aterrador. A medida que el Tercer Reich dirigía a los judíos de Europa hacia la deportación y la muerte, la confusión y la desconfianza reinaban. ¿Cuáles eran los objetivos de Hitler? ¿Las rápidos primeras victorias de Alemania marcaban el comienzo de una nueva era perdurable? ¿Fue la colaboración o la resistencia la respuesta más inteligente a la ocupación? ¿Hasta dónde  debían llegar la solidaridad y la empatía? ¿Y dónde estaba Dios? La gente trató desesperadamente de responder a estas preguntas y dar sentido a los horrores que les rodeaban, pero los relatos que se contaban a sí mismos justifican a menudo una indiferencia egoísta sobre el destino de sus vecinos.

Uniendo las quebradas palabras de los testigos y de las víctimas de la Segunda Guerra Mundial -probando lo que vieron y lo que no vieron-, Fritzsche ofrece una imagen inquietante del conflicto más violento de la historia humana”.

Dado el valor que todos le han dado al libro, el blog de la University of Illinois at Urbana-Champaign, donde se desempeña el autor, le dedicó una entrada que aclara algunas de las ideas ya expuestas. Señala Craig Chamberlain en ese blog  que “el relato de Fritzsche se centra en la vida cotidiana y en las percepciones de los que la vivían: “realmente trato de permanecer a pie  de calle. Trato de entrar en los huecos de las escaleras, trato de ver a la gente mirando a sus vecinos a través de las ventanas, en los patios”.

En el proceso, se encuentra con algunos actos heroicos, pero también mucha desesperación, ensimismamiento y egoísmo, ya que estos civiles se miran a sí mismos, a sus fragilidades, compromisos, traiciones y colaboraciones.

“La gente en ¡conjunto parecía más pequeño en la Segunda Guerra Mundial”, dijo Fritzsche. “Las líneas de confianza se rompieron, se rompió la solidaridad, y la gente reflexionó sobre eso. Era una introspección en el alma propia y de los vecinos de … (preguntándose) quién era amigo, quién un vecino, quién un extraño, en quién se podía confiar y en quién no”.

Gran parte del relato de Fritzsche se extrae de los escritos de los civiles en París y Varsovia, Polonia – incluyendo los guetos judíos de Varsovia, donde “todo el mundo parecía llevar un diario”. Y  proyecta su atención sobre París porque Francia representa la ocupación alemana para muchos estadounidenses.

Se centra en Varsovia porque era “el corazón de la guerra”, el sitio de lo que él denomina un genocidio polaco y, después, el Holocausto judío, y “donde los alemanes aprendieron a hacer todo” lo que harían en otros lugares. Era un país donde “la peligrosidad de los alemanes era una presencia que se filtraba en la textura de la vida cotidiana”, y donde casi uno de cada cinco civiles murieron, y casi todos los judíos.

Los franceses no afrontaron el mismo nivel de brutalidad, pero quedaron más impregnados de lo que significaron la victoria y la ocupación alemanas, señala Fritzsche. Lucharon con la cuestión de si se trataba de una condición a corto plazo o el comienzo de una nueva era.

(…)
An Iron Wind no es la primera obra en la que Fritzsche recurre a los relatos en primera persona de ciudadanos corrientes como una fuente esencial para la comprensión de la historia. Diarios y cartas eran también una parte central de su Vida y muerte en el Tercer Reich, que trataba de rastrear el atractivo del nazismo entre los alemanes.

(…)

“La guerra borra horizontes enteros de empatía a medida que la gente se arrincona dentro de sus propios pequeños mundos de tenue seguridad”, escribe Fritzsche. Adaptándose a las fronteras físicas y mentales establecidas por sus ocupantes, y asumiendo la necesidad de permanecer en silencio, “aceptaron la proposición de que su propia supervivencia dependía en gran medida de las penas de muerte impuestas a los demás”.

“Cada vez que volvemos a los terribles años 1939-1945”, dice Fritzsche, “nos vemos obligados a preguntarnos sobre qué es lo que nos hace humanos y frágiles”.

Y como complemento, puede el lector repasar el  adelanto de su capítulo 5 (“Journey to Russia”) que ofreció The National Interest.

© 2016 Hachette Book Group / University of Illinois Board of Trustees

Charles S. Maier: una historia del espacio político

El profesor Charles S. Maier acaba de publicar finalmente un volumen en el que llevada trabajando largo tiempo y que promete ser una de las novedades destacadas de la temporada que acabamos de concluir: Once Within Borders. Territories of Power, Wealth, and Belonging since 1500 (Harvard UP).

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Veamos la presentación editorial:

“A lo largo de la historia, las sociedades humanas se han organizado preeminentemente como territorios -regiones políticamente delimitadas cuyas fronteras definen la jurisdicción de las leyes y el movimiento de los pueblos. En un momento en que las tecnologías de la globalización están erosionando las barreras a la comunicación, el transporte y el comercio, Once Within Borders explora la evolución de la organización territorial como práctica mundial de las sociedades humanas. El gran historiador Charles S. Maier rastrea los cambios de época que han definido los territorios durante cinco siglos y llama la atención sobre las ideas y tecnologías que contribuyen a la notable resistencia de la territorialidad.

Los límites territoriales transforman la geografía en historia proporcionando un marco para organizar la vida política y económica. Pero las propiedades del territorio, sus significados y aplicaciones, han cambiado considerablemente en el espacio y el tiempo. En Occidente, la territorialidad moderna se desarrolló junto con las ideas de soberanía en el siglo XVII. Los gobernantes soberanos tomaron medidas para fortalecer sus fronteras, cartografiar y privatizar la tierra, y centralizar su influencia sobre las poblaciones y los recursos dentro de su dominio. La llegada de los ferrocarriles y el telégrafo permitió la expansión territorial en el país y en el extranjero, así como la extensión del control sobre grandes espacios. A finales del siglo XIX, la extensión del territorio de una nación se había convertido en un índice de su poder, con las posesiones coloniales ultramarinas aumentando el prestigio y la riqueza y redefiniendo la territorialidad.

Retomando las crisis geopolíticas del siglo XX, Maier presta mucha atención a nuestro momento actual, preguntándose de qué maneras las naciones y economías modernas viven aún dentro de las fronteras y hasta qué punto nuestras sociedades se han movido hacia un mundo post-territorial”.

Y de este modo se inicia la introducción:

“Territorio -una idea que parecía haber caído en elegante desuso- se ha introducido en nuestras vidas con una renovada y amenazante urgencia. Se refiere a un espacio geográfico, apartado de los otros por leyes y límites. Hasta hace poco podíamos dar un territorio por sentado; era protector y ofrecía seguridad y pertenencia, con menos esfuerzo y menos consciente de sí mismo. Tras el final de la Guerra Fría, los europeos y estadounidenses tendían a creer que las prioridades territoriales se habían vuelto anacrónicas, subsistiendo sobre todo entre los obstinados pueblos de los Balcanes o del Próximo Oriente o como apuesta en el Este de Asia. Ahora la seguridad que el territorio ofreció en un tiempo parece precaria por doquier y se mantiene sólo con una vigilancia constante.

La nueva sensación de vulnerabilidad rara vez surge de las rivalidades internacionales tradicionales como antes. Por el contrario, todos nuestros habituales países de origen parecen estar embestidos por tendencias globales que traspasan las fronteras antes tranquilizadoras y la estabilidad espacial -por las amenazas de ataques terroristas, los refugiados desarraigados, los flujos de las mareas del capital internacional, la propagación del miedo a nuevas enfermedades y la amenaza del cambio climático ajeno a las fronteras. Los pueblos que han disfrutado durante mucho tiempo de la seguridad territorial ya no se sienten protegidos. Algunos buscan nuevas y no espaciales defensas; otros se movilizan para reafirmar los límites bajo amenaza. Y, en muchos lugares, grupos que nunca han poseído seguridad territorial están dispuestos a matar y morir por ella. El territorio no es lo que era, pero sigue siendo indispensable.

El territorio no es sólo tierra, ni siquiera grandes extensiones de tierra. Es el espacio global que se ha repartido por el bien de la autoridad política, un espacio en efecto facultado por las fronteras. Los territorios permiten a la gente ser gobernada o gravada o imbuida de lealtad en virtud de su ubicación espacial compartida, no por su raza o sus lazos de parentesco o su fe o su afiliación profesional. El territorio ha sido una importante invención sociopolítica.

(…)

Este libro intenta escribir esa historia del territorio como tal, de su idea y, lo que es igualmente importante, de su práctica y manifestaciones sociales en el último medio milenio. Describe cómo el territorio estaba dotado de atributos críticos, se convirtió en un recurso importante para el desarrollo económico y estatal, más tarde en una obsesión en algunos casos y ahora quizá se haya debilitado irreparablemente en eficacia, dejando a algunos ciudadanos con una gran sensación de melancolía política y a otros con la determinación de revalorizar sus capacidades.

(…)

Pero esta investigación no se refiere a la globalización per se ni a la persistencia de las lealtades étnicas y las pasiones nacionalistas. Más bien se refiere a la capacidad y a los recursos para una gobernanza efectiva que el espacio nacional y las fronteras proporcionaron antaño, pero que ya no parecen ofrecer. Nadie puede pasar por alto los fogonazos de las lealtades comunales, la pasión religiosa y los avances de un populismo global. Pero estas fuerzas no restablecen la industria nacional, la confianza en el crecimiento económico o la homogeneidad cultural familiar. Testifican la búsqueda de vínculos primitivos a medida que las lealtades más abstractas de inclusión territorial se desintegran lentamente.  (…)”

© 2016 President and Fellows of Harvard College

Joel Mokyr: los orígenes de la economía moderna

El reputadísimo historiador de la economía Joel Mokyr acaba de publicar un volumen que se suma a la larga tradición que intenta explicar la razón por la cual el capitalismo surgió en Occidente. Su título: A Culture of Growth: The Origins of the Modern Economy (Princeton UP), obra que el pasado marzo presentó en Lisboa en su “Presidential Address” de la Atlantic Economic Association.

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Veamos la presentación editorial:

“A finales del siglo XVIII, las innovaciones en Europa desencadenaron la revolución industrial y un progreso económico sostenido que se extendió por todo el mundo. Aunque se ha hablado mucho de los detalles de la revolución industrial, lo que sigue siendo un misterio es por qué tuvo lugar. ¿Por qué esta revolución comienza en Occidente y no en otra parte, y por qué continuó, dando lugar a la actual prosperidad sin precedentes? En este libro innovador, el celebrado historiador económico Joel Mokyr sostiene que una cultura de crecimiento característica de la Europa moderna y de la Ilustración Europea sentó las bases de los avances científicos y las invenciones pioneras que instigarían el explosivo desarrollo tecnológico y económico. Aunando economía, historia de la ciencia y la tecnología, así como los modelos de evolución cultural, Mokyr demuestra que la cultura -las creencias, valores y preferencias de la sociedad que son capaces de cambiar el comportamiento- fue un factor decisivo en las transformaciones sociales.

Mokyr observa el período que va de 1500 a 1700 para demostrar que una Europa políticamente fragmentada fomentó un “mercado de las ideas” competitivo y una voluntad de investigar los secretos de la naturaleza. Al mismo tiempo, una comunidad transnacional de brillantes pensadores conocidos como la “república de las letras” hizo circular y distribuir libremente ideas y escritos. Esta fragmentación política y el respaldo de ese ambiente intelectual explican cómo la revolución industrial ocurrió en Europa, pero no en China, a pesar de niveles similares de la tecnología y actividad intelectual. En Europa, los pensadores heterodoxos y creativos pudieron encontrar refugio en otros países y difundir su pensamiento a través de las fronteras. Por el contrario, la versión china de la Ilustración se mantuvo controlada por la élite gobernante.

Combinando ideas de la economía y la evolución cultural, A Culture of Growth  ofrece sorprendentes razones sobre por qué las bases de nuestra economía moderna se pusieron en los dos siglos entre Colón y Newton”.

Así pues, como el lector avezado habrá deducido, Joel Mokyr alude así a las celebérrimas tesis de Kenneth Pomeranz (a pesar de que apenas lo cita en tres ocasiones). De este modo empieza la introducción:

“El mundo de hoy es más rico que nunca. Sabemos mucho sobre las transformaciones económicas que lo hicieron así gracias a una vasta literatura que examina todos los aspectos posibles del crecimiento económico moderno que tiene lugar desde ca. 1800. Sabemos lo que pasó, y sabemos más o menos cómo y dónde sucedió. Lo que sigue siendo un misterio es por qué. Este libro trata de dar una respuesta.

Los hechos básicos no están en disputa. La revolución industrial británica de finales del siglo XVIII desató un fenómeno nunca antes experimentado remotamente por ninguna sociedad. Por supuesto, la innovación ha tenido lugar a lo largo de la historia. Pueden rastrearse más o menos todos los avances de los hitos en épocas anteriores -como los molinos de agua, el collar del caballo y la imprenta- y se pueden evaluar sus efectos económicos. Aparecieron, a menudo transformaron una industria afectada, pero una vez incorporada, el progreso fue más lento y algunas veces se detuvo por completo. No desencadenaron nada parecido a un progreso tecnológico sostenido, y sus efectos sobre los ingresos fueron pequeños y en muchos casos apenas suficientes para compensar el aumento de la población. Tan tarde como en 1754, David Hume resumió la historia económica del mundo hasta ese momento, señalando que “si el sistema general de las cosas y la sociedad humana por supuesto, tienen alguna … revolución gradual, son demasiado lentas para discernirse en ese período corto. … La estatura y la fuerza del cuerpo, la duración de la vida, incluso el coraje y el genio, parecen haber sido hasta ahora en todas las edades casi lo mismo “. Como descripción del pasado, el resumen de Hume es consistente con gran parte del consenso en la historia económica de hoy (dejando a un lado, tal vez, el coraje, sobre lo que poco se ha dicho)”.

Y así concluye:

“En lo que sigue, me centro primordialmente en el único elemento de las creencias culturales que hasta ahora los economistas han descuidado casi por completo, a saber, la actitud hacia la naturaleza y la voluntad y capacidad de aprovecharla para satisfacer las necesidades materiales humanas. Finalmente, las relaciones con el makom o el mundo físico que nos rodea determinan al final el crecimiento del conocimiento útil y, finalmente, el crecimiento impulsado por la tecnología. La tecnología es sobre todo una consecuencia de la voluntad humana de investigar, manipular y explotar los fenómenos naturales y las regularidades y, dada esa voluntad, el crecimiento del stock de conocimiento que sustenta y condiciona la explotación del conocimiento. La voluntad y la habilidad para adquirir, difundir y aprovechar ese conocimiento son parte de la cultura y así determinan la intensidad de la búsqueda del conocimiento de la naturaleza, la agenda de la investigación, las instituciones que gobiernan la comunidad que realiza la investigación, los métodos de su adquisición y de verificación, las convenciones por las cuales se acepta tal conocimiento como válido, y su difusión a otros que puedan hacer uso de él. Es en este ámbito general donde se deben buscar las raíces del crecimiento económico moderno -específicamente en los acontecimientos y fenómenos que preceden a la Ilustración del siglo XVIII ya la Revolución industrial en los siglos que se conocen, para bien o para mal, como “la Europa moderna temprana” , a grandes rasgos entre el primer viaje a América de Colón y la publicación de los Principia Mathematica de Newton. El argumento básico de este libro es que la cultura  y las instituciones europeas fueron moldeadas en esos siglos para ser más conducentes al tipo de actividades que eventualmente llevaron a los cambios económicos marítimos que crearon las economías modernas”.

© Copyright, Princeton University Press.

Identidad: las raíces históricas

Uno de los historiadores italianos más prolíficos e interesantes continúa siendo Adriano Prosperi, emérito de Historia Moderna en la célebre Scuola Normale Superiore di Pisa. Sirva de ejemplo que este pasado año ha publicado dos libros, bien diferentes.  Por un lado,  La vocazione. Storie di Gesuiti tra Cinquecento e Seicento, que ha aparecido en su sello habitual, Einaudi. Por otro, el muy breve  Identità. L’altra faccia della storia, que ha impreso Laterza, volumen al que hoy nos dedicamos. Como siempre, vamos con la presentación editorial:

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“¿ Qué es lo que revela la implacable propagación de la retórica identitaria? El hecho de que en nuestro tiempo, mientras los bienes y objetos se globalizan, los seres humanos se tribalizan. Fabricar identidades sirve hoy principalmente para esto, para levantar una barrera de tradiciones y religiones que nos proteja a “nosotros” de los “otros”, haciendo caso omiso a la dimensión del cambio a la que ninguna historia es inmune.

La “barbarie” la encontramos a cara descubierta o escondida bajo sinónimos. Entre ellos está disfrutando de un éxito creciente el de “identidad”. Y al lado de la “identidad”,  “raíces”, pero también “etnicidad”, con los antepasados “nación” y “nacionalidad”. Son palabras que se han convertido en habituales en nuestro idioma, pero que pueden convertirse en piedras porque, como todo lo que sieve para diferenciarse y para tomar conciencia de una separación, contiene una violenta potencial lista para justificar la agresiones civiles y las guerras. Y es tras estas palabras que vemos ponerse en pie individuos colectivos a los cuales se supone una diversidad natural y no asimilable. Si, como escribiera Saul Bellow, la identidad de un ser humano es la definida por la trayectoria de su vida, por extensión la identidad de un pueblo o de una sociedad humana sería su historia. Pero ninguna definición, por aguda y elegante que sea, puede impedirnos advertir que tras esta palabra, aparentemente tan simple e inofensiva, está el eco sordo de las olas de la historia y las relaciones de fuerza que han retomado intensamente su antiguo trabajo:  arrojar a la orilla  diferentes pueblos y personas, cuando no eliminarlos abismándolos en el fondo marino”.

Y así empieza la introducción:

“La emergencia de una palabra como “identidad”, no sólo en el lenguaje de uso cotidiano, sino también en la discusión política y en la cultura escrita, así como su retorno obsesivo en los más diferentes contextos, es un síntoma semejante a la del dolor en una parte del cuerpo: se nota que hay un problema emergente y no resuelto en la cultura y en la sociedad. Y si el problema existe, tenemos que tomárnoslo en serio. Debemos resistir la tentación de exorcizarlo con un rechazo preliminar o refugiándonos en cada momento en la indecibilidad y singularidad  de la propia identidad individual o remitiendo a los muchos hilos que tejen la tela de la que se compone todo ser humano”.

En todo caso, recomiendo la lectura de la reseña titulada “Adriano Prosperi, le ombre dell’identità e la caverna del potere“, de Lelio Demichelis (Alfabeta2).

© Copyright Editori Laterza

Toussaint Louverture: una vida revolucionaria

Una de las recientes biografías que más elogios ha concitado entre los especialistas es Toussaint Louverture. A Revolutionary Life (Basic Books), de  Philippe Girard.

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Dice el editor: “La vida de Toussaint Louverture fue una vida de dificultades, de triunfo y de contradicciones. Nació esclavo en santo Domingo, pero obtuvo su libertad y se estableció en una pequeña plantación. Incluso tuvo esclavos de su propiedad.

Philippe Girard muestra cómo Louverture se transformó de humilde liberto en héroe revolucionario y cerebro de la sangrienta revuelta de esclavos de 1791. En 1801, Louverture fue gobernador de la colonia donde una vez había sido un esclavo. Pero su larga búsqueda en pos de ser aceptado como miembro de la élite colonial terminó en desesperación: pasó el último año de su vida en la celda de una prisión francesa. Su ejemplo inspiró, sin embargo, los movimientos nacionalistas anticoloniales y negros hasta bien entrado el siglo XX.

Basada en una investigación voluminosa de fuentes primarias, llevada a cabo en archivos de todo el mundo y en varios idiomas, Toussaint Louverture es la biografía definitiva de uno de los hombres más influyentes de la historia”.

En fin, como señala Joshua Álvarez en Bookforum, “es una lástima que pocos estadounidenses (y pocos europeos, añadiríamos) conozcan al hombre que ayudó a manifestar el “destino” de su país para expandirse hacia el oeste. Aunque sobre Louverture se ha escrito antes, más notablemente en la obra maestra del historiador trinitario C. L. R. James, The Black Jacobins: Toussaint L’Ouverture and the San Domingo Revolution (1938), sigue siendo un tema difícil para los historiadores. Dos escuelas históricas que compiten entre sí han debatido el legado de Louverture: una lo proyecta como un idealista emancipador y nacionalista negro revolucionario; la otra, que surgió en parte después de que los hallazgos archivísticos revelaran que Louverture poseía esclavos, lo retrata como un cínico operador político cuyo deseo fundamental era simplemente ser aceptado en la sociedad francesa blanca. En Toussaint Louverture: A Revolutionary Life, el historiador Philippe Girard termina en última instancia cercano a la última escuela, pero logra retratar a un hombre que “era todas estas cosas a la vez … un rebelde esclavo y un plantador conservador, un general de sangre fría, un idealista apasionado y un político intrigante. Sobre todo era pragmático”.

La elección de Girard de centrarse en la tensión entre los movimientos idealistas y la política pragmática continúa una tendencia alentadora en las biografías recientes -véase, por ejemplo, la más reciente biografía de Jefferson, “Most Blessed of the Patriarchs”: Thomas Jefferson and the Empire of the Imagination,  que se centra sobre la lucha personal y filosófica de Jefferson con la esclavitud. Libros como estos son particularmente relevantes para el momento político actual, cuando muchos estadounidenses, especialmente los jóvenes progresistas, están luchando por cuadrar sus propias demandas políticas con una realidad compleja y resistente, y están dispuestos a dejar que lo mejor sea enemigo de lo bueno. (…)”.

© 2016 Hachette Book Group / Bookforum

Historia de Europa (1815-1914): el afán de poder

Los grandes sellos editoriales que incorporan colecciones dedicadas a la historia suelen cargar con la árdua y productiva tarea de publicar voluminosas historias de la humanidad, o de parte de ella, en sucesivas entregas (algo que, en particular, es propio de las casas anglosajonas). Es lo que ocurre, por ejemplo, con The Penguin History of Europe, que comanda David Cannadine. Como el lector verá en este precedente enlace, han aparecido ya siete tomos bajo ese rótulo, a la espera de que se concluyan los otros dos restantes: el noveno, Fractured Continent: Europe 1950–The Present, de Ian Kershaw, y el quinto, Renaissance Europe, de  Anthony Grafton.

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En fechas no muy lejanas han salido al mercado el séptimo y el octavo: The Pursuit of Power: Europe 1815–1914, de Richard J. Evans, y To Hell and Back: Europe 1914–1949, del antecitado Ian Kershaw. Puestos a elegir, nos quedaremos con el primero y, por una vez, obviaremos la presentación editorial, fácilmente accesible. Iremos, en cambio, a repasar algunos párrafos de la introducción de Evans, encabezada con la dedicatoria “Eric Hobsbawm, 1917–2012.. In memoriam”:

“(…) Hablamos habitualmente del “siglo XIX” o “del siglo XX”, pero los historiadores saben que el período que va de 1801 a 1900 o de 1901 a 2000 no tiene un significado real más allá de lo meramente cronológico. La historia está llena de finales imprecisos, e incluso el estallido y la conclusión de grandes guerras que con tanta frecuencia proporcionan las fechas terminales de las historias que cubren segmentos discretos del pasado europeo, incluyendo éste, dejan muchos problemas sin resolver. Diferentes aspectos de la historia tienen diferentes cronologías, y una fecha que tiene un significado en la historia política o militar o diplomática puede tener muy poca importancia en la historia social o económica o cultural. Los historiadores franceses de la escuela de los Annales se han acostumbrado a hablar de una historia inmóvil que persistió hasta bien entrado los tiempos modernos en muchas partes de Europa, de modo que a pesar de la caída del ancien régime en los sistemas políticos europeos a finales del siglo XVIII, el ancien régime económico y social persistió hasta bien entrada la segunda mitad del siglo XIX. (…) Algunos historiadores, en particular Arno Mayer en su libro La Persistencia del Antiguo Régimen (1981) han sostenido que el predominio de las élites aristocráticas tradicionales se mantuvo hasta la Primera Guerra Mundial, de modo que no hubo muchos cambios significativos en la esfera política, a pesar de todas las turbulencias de la época. Pero el punto de vista de Mayer no ha sido ampliamente aceptado por los historiadores: hubo cambio ciertamente en la Europa del siglo XIX, no sólo en la política, sino también en otras esferas de la vida.

De hecho, algunos han decidido que el período más significativo aestudiar es la Era de la Revolución, por citar el título del primer volumen del estudio de Eric Hobsbawm de los años 1789 a 1914, publicado en 1962. La periodización de Hobsbawm fue seguida por Jonathan Sperber en Revolutionary Europe (2000), que abarca los años 1789-1848, el mismo período que el primer volumen de Hobsbawm. Sin embargo, hay un precio a pagar al elegir estos años, pues lo que vino luego fue una Europa muy diferente, mucho menos fácil de conceptualizar en un solo marco. No por casualidad, el volumen con el que Sperber lo continuó tiene un título prolijo que transmite, sin duda inconscientemente, la dificultad que encontró para hallar un rótulo unificador: Europe 1850–1914: Progress, Participation and Apprehension (2008). Hobsbawm escribiría dos volúmenes más, La edad del capital (1975) que abarca los años 1848 a 1875, y La edad del imperio (1987), llevando el análisis hasta la Primera Guerra Mundial. Quien intenta escribir una historia de la Europa del siglo XIX tiene que enfrentarse a estos tres magníficos libros que destacan entre la literatura de la época. Hobsbawm pasó a caracterizar todo el período cubierto por su trilogía como “el largo siglo XIX”, un modelo seguido por muchos libros de texto, por ejemplo el Europe 1783–1914 de William Simpson y Martin Jones (2000). El largo siglo XIX es, sin embargo, un siglo débil (broken-backed), dividido en dos mitades muy diferentes por las revoluciones de 1848. No es de extrañar que, como Sperber, muchos historiadores que cubren el período que va de la Revolución Francesa o la derrota de Napoleón a la Primera Guerra Mundial hayan abandonado el intento de encontrar cualquier tipo de unidad conceptual y hayan elegido títulos anodinos como el Europe’s Uncertain Path (2012), por citar el reciente estudio político de R. S. Alexander”.

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Presentado este primer aspecto, aborda el segundo, relativo a la costumbre de tomar “el surgimiento de los estados-nación y los conflictos entre ellos como características centrales de la historia europea en el siglo XIX”.  Este modelo, nos dice “se exportó a todo el mundo en el siglo XX, haciendo que su aparición en la Europa del siglo XIX parezca aún más importante”. Sin embargo, “a medida que las rivalidades nacionales y étnicas se desbordaron en la vasta conflagración de la Segunda Guerra Mundial, el surgimiento del nacionalismo apareció bajo una luz más oscura, una visión subrayada por las guerras balcánicas de los años noventa”. Unido todo ello al fin de la Guerra Fría y a la llegada de la nueva globalización, ocurre que “los historiadores han acabado por mirar cada vez más bajo una perspectiva global”. Se trata de una nueva historia global, de la que Evans reclama varias influencias particulares en su trabajo.

Por un lado, el historiador alemán Jürgen Osterhammel, cuya La transformación del mundo: Una Historia Global del Siglo XIX (2009) “es de hecho una historia verdaderamente global, no una de tipo eurocéntrico, como la trilogía de Hobsbawm”. Por otro,”el difunto Chris Bayly, en su impresionante El nacimiento del mundo moderno (2004), y John Darwin, en su magistral estudio de los imperios globales, El sueño del imperio (2007), han establecido con una abundancia de pruebas comparativas la igualdad aproximada en casi todos los aspectos, de los niveles de vida a los logros culturales, de toda una gama de civilizaciones en todo el mundo a principios del siglo XVIII”. (…) “En 1815 ya no ocurría así; Europa había avanzado, no debido a su superioridad intrínseca, como algunos historiadores han mantenido, notablemente Niall Ferguson en su obra Civilización (2011), sino debido a circunstancias históricas muy específicas. Europa mantuvo y amplió su ventaja en muchos frentes hasta los primeros años del siglo XX, aunque para entonces, como veremos, esa ventaja estuvo cada vez más amenazada. La Primera Guerra Mundial la cuestionó; la Segunda Guerra Mundial la destruyó, derribando los imperios europeos globales una vez concluida. Esta hegemonía global es la principal justificación para tomar los años de 1815 a 1914 como un período distinto y significativo de la historia europea”.

(…)

“La historia global también significa historia transnacional. (…) Europa se ve mejor como una región social, económica, política y cultural que comparte muchas características comunes y que se extiende desde Gran Bretaña e Irlanda en el oeste hasta Rusia y los Balcanes en el este”.

(…).

© 2016 Penguin Random House

Los mejores libros de historia del 2016 (2)

Tras la visita americana, llegamos a Europa, aterrizando en Escocia, donde la Scottish Review Of Books deja que sus ” leading writers and critics” seleccionen dos libros, uno de siempre y otro del año que termina. Pues bien, solo David Torrance se aproxima a nuestro campo y lo hace con motivo del centenario del “Easter Rising” irlandés, escogiendo entre los muchos libros que se han publicado la nueva biografía que Ronan Fanning ha dedicado a la figura de Éamon de Valera, A Will to Power (Faber).

Bajamos a Inglaterra y uno piensa, con fundamento, que esa escasa representación de los libros de historia con la que nos hemos topado por doquier quedará compensada con la elección que realiza History Today, donde todos los libros son de nuestra disciplina. Pero entonces el problema se traslada al campo al que se dedica esta bitácora, el de la historia contemporánea, o la “modern” si quieren ustedes.  En efecto, pocas obras relevantes señalan los diversos autores a los que esta revista londinense cede su selección. Veamos.

Además de los inevitables Luteros con los que las editoriales preparan el 2017, Penny Corfield  recomienda The EU: An Obituary (Verso), de John R. Gillingham, historiador y veterano crítico de las instituciones europeas y de la actual idea de Europa, muy rancia bajo su punto de vista.

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Peter Burke se decanta por un estudio de historia cultural, el que Chad Wellmon dedica al mundo de las ideas alemanas entre los siglos XVIII y XIX en Organizing Enlightenment. Information Overload and the Invention of the Modern Research University (Johns Hopkins). Un volumen cuyo objeto es el del subtítulo, la historia de la ansiedad cultural y de la ética de la moderna universidad de investigación, siguiendo y discutiendo dos estudios ya de referencia: Academic Charisma and the Origins of the Research University (University of Chicago Press, 2006), de William Clark, y cualquiera de los maravillosos trabajos de Ann Blair, en particular Too Much To Know: managing scholarly information before the modern age (Yale UP, 2010).

Y Peter Mandler, en cambio, nos deja con Thomas Dixon y su curioso Weeping Britannia. Portrait of a Nation in Tears (Oxford), una obra cuyo editor tilda de museo de lágrimas y manual filosófico, en la que se nos dice que los británicos han sido más llorones de lo que su tradición imperial-militarista ha querido transmitir. Y por si a alguien le había pasado inadvertido, el profesor Dixon es un especialista en la historia de las emociones, que dirige el Centre for the History of the Emotions del Queen Mary University of London .

Así que, ya lo ven, por una vez y sin que sirva de precedente, nada de siglo XX ni de tiempo presente.  ¿Pasará en otros medios londinenses? Sí, en términos generales, excepto en dos excepciones que dejaremos para el final. Antes de ellas vayamos con The Guardian, el medio británico generalista más concienzudo en la cosa de los listados, que la cede también a algunas figuras relevantes de la cultura, las cuales se han explayado en dos entregas sucesivas.  Veamos.

El primero en ofrecer algo parecido a historia es el escritor irlandés John Banville, que recomienda: Grand Hotel Abyss: The Lives of the Frankfurt School (Verso), biografía de grupo que el periodista Stuart Jeffries ha dedicado a dicha escuela; y Fools, Frauds and Firebrands. Thinkers of the New Left (Bloomsbury), ese exceso  en blanco o negro del inquieto profesor Roger Scruton.

Antony Beevor, como profesional de la disciplina, echa el ascua a su particular sardina: East West Street: On the Origins of Genocide and Crimes Against Humanity (Weidenfeld & Nicolson), obra de Philippe Sands de la que ya nos ocupamos hace unos meses; y Blitzed: Drugs in Nazi Germany (Allen Lane), el trabajo de Norman Ohler que ya ha llegado a nuestras librería bajo el título de El gran delirio.

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Paul Mason opta por The Leveller Revolution: Radical Political Organisation in England, 1640–1650 (Verso), nueva interpretación que ofrece el muy activo John Rees; entre los muchos que recomienda Pankaj Mishra, destacaría Blood and Sand: Suez, Hungary and the Crisis That Shook the World  (Simon & Schuster), de la joven historiadora/autora Alex von Tunzelmann; Julian Baggini cita una obra que ya hemos visto, At the Existentialist Café de Sarah Bakewell, y otra nueva, The Dream of Enlightenment (Allen Lane), con la que el polifacético Anthony Gottlieb viene a complementar su previa The Dream of Reason; y, finalmente, Bill Bryson se salta la cronología, con razones sobradas, para reafirmar que Andrea Wulf y The Invention of Nature (John Murray, 2015) es una de las grandes sorpresas bibliográficas de los últimos años.

Concluyamos señalando que John Gray decide seleccionar volúmenes de memorias y se queda, en lo que nos afecta, con la traducción de las del escritor satírico Teffi:  From Moscow to the Black Sea (Pushkin Press). Pero, por fortuna, el susodicho periódico ha sacado otra entrega exclusiva para “The best biography and autobiography books of 2016“, que incluye el Martin Luther (Bodley Head)  de la profesora Lyndal Roper y el ya citado At the Existentialist Café (Chatto & Windus) de Sarah Bakewell. En todo caso, viene encabezada por The Vanishing Man (Chatto & Windus), de Laura Cumming,  fascinante historia detectivesca que se desarrolla en en siglo XIX en torno a la obra de Diego Velázquez, volumen que recomiendo curiosear.

Por su parte, el más conservador The Telegraph no ofrece muchas sorpresas. Lo es, por supuesto, que incluya The Artist (Headline),  de Andrés Iniesta, pero su apuesta por la historia no es tampoco excesiva. Hay algunos libros de los que nos hemos ocupado, como The Underground Railroad de Colson Whitehead y East West Street de Philippe Sands. A ellos se añade Mr Barry’s War. Rebuilding the Houses of Parliament after the Great Fire of 1834 (Oxford UP), de la archivera Caroline Shenton, en un listado que encabeza West of Eden (Random House), en el que la sutora y editora Jean Stein realiza una historia oral de Hollywood que continúa el proyecto iniciado con Eddie, el exitoso retrato de Edie Sedgwick.

Y llega el turno de las excepciones, muy distintas. Una es la del TLS, en la que los libros de historia aparecen por la mera razón de que dicho suplemento pregunta a un sinfín de colaboradores sobre sus preferencias. Tantos son y tantos los libros recopilados que es preferible que el interesado visité el enlace para mayores pormenores. Por ejemplo, podrá consultar las preferencias de la clasicista Mary Beard o de otros muchos que aconsejan libros de historia de otros periodos.

Entre los que nos puedan tocar de cerca, hay dos que ya han aparecido en esta bitácora. Empire of Things (Allen Lane) de Frank Trentmann, que escoge Terry Apter, y el Karl Marx de Gareth Stedman Jones, que señala George Steiner.

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Otro grupo podrá conformarse con los dedicados a Rusia o a la Unión Soviética, preparando el terreno para la conmemoración que se avecina. Nuestro colega Richard J. Evans, por ejemplo, elige The House of the Dead: Siberian exile under the Tsar (Allen Lane), en el que Daniel Beer muestra cómo Siberia cumplió una doble función: de colonización y de castigo. Mientras los exiliados descubrían las virtudes de la autosuficiencia, la abstinencia y el trabajo duro, al hacerlo desarrollaban sus riquezas naturales de Siberia y la unían más firmemente a Rusia. En ultima instancia, era la cuarentena política para prever los contagios de la revolución.

Por su parte, Rachel Polonsky se decanta por el volumen que Dominic Lieven dedica a  Towards the Flame: Empire, war and the end of Tsarist Russia (Penguin), en el que la guerra civil y la revolución se derivan de la catastrófica decisión de participar en la guerra en 1914. Polonsky cita otro libro, The Silk Roads: A new history of the world (Bloomsbury), de Peter Frankopan, pero este apareció a mediados  de 2015.

De la misma época se ocupa el volumen preferido por Roy Foster: el espléndido The Vanquished: Why the First World War failed to end, 1917–1923 (Allen Lane), de su compatriota Robert Gerwarth. Ante todo, hemos de decir que ha sido un libro poco afortunado, pues salió en pleno agosto (cosa que impidió su merecida salida en esta bitácora). En todo caso, lo que su autor argumenta es que no fue la lucha en el frente occidental lo que resultó tan ruinoso para el futuro de Europa, sino sus posteriores consecuencias devastadoras, ya que los países en conflicto fueron destruidos por la revolución, los pogromos, las expulsiones masivas y otros enfrentamientos militares importantes. Si la guerra en sí misma fue una lucha puramente entre soldados respaldados por un Estado, estos nuevos conflictos lo fueron principalmente entre civiles y paramilitares, y millones de personas murieron en Europa central, oriental y sudoriental antes de que la URSS y una serie de raquíticos y agotados nuevos y pequeños Estados entraran en escena.

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El resto de volúmenes seleccionados se adentran en los años cuarenta. Alan Taylor abre el período con el impresionante Hitler: Volume One: Ascent 1889–1939 (Bodley Head),  de Volker Ullrich, aparecido en alemán en 2013.  William Boyd lo continúa con un libro ilustrado, The London County Council Bomb Damage Maps 1939–1945 (Thames and Hudson), de Laurence Ward, de los London Metropolitan Archives.  Frederic Raphael opta por Greece, the Decade of War (I. B. Tauris), de David Brewer. Y  Edmund White prefiere Les Parisiennes: How the women of Paris lived, loved and died in the 1940’s (Orion), de Anne Sebba.

La segunda excepción es más marcada, pues se refiere  a la sección que a nuestra disciplina le dedica el Financial Times. Dejando al margen los que no son de la época contemporánea -entre los cuales se halla por cierto el polémico The Myth of the Andalusian Paradise: Muslims, Christians and Jews under Islamic Rule in Medieval Spain (Intercollegiate Studies Inst.), de Darío Fernández-Morera-, los seleccionados se pueden agrupar por zonas y cronología.

Hay dos volúmenes americanos. Por un lado,  Feeding Gotham: The Political Economy and Geography of Food in New York, 1790-1860 (Princeton UP), del historiador de Columbia Gergely Baics, que aborda la historia de cómo el acceso a los alimentos, un bien público en tiempos, se convirtió en un asunto privado dejado al albur de un mercado libre y no regulado, de modo que  el acceso desigual al suministro de alimentos adecuados y sanos dio lugar a un entorno urbano cada vez más diferenciado a lo largo de ese período histórico.  Por otro, The War on Alcohol: Prohibition and the Rise of the American State  (WW Norton), en el que la historiadora de Harvard  Lisa McGirr desmantela uno de los mitos clásicos del siglo XX americano, tantas veces reiterado en el cine y la literatura. La prohibición, dice esta historiadora, fue el semillero de una expansión fundamental del gobierno federal, en concreto de la génesis de su Estado penal contemporáneo, amén de la coerción que introdujo en la vida cotidiana e incluso en los hogares. En suma, defiende que el modelo americano no se puede entender más que a partir de la mixtura que conforman el New Deal y la Prohibición.

Tenemos a su vez un libro sobre China: The Cultural Revolution: A People’s History, 1962-1976 (Bloomsbury), del inevitable historiador holandés Frank Dikötter, una pareja que no necesita presentación alguna (aunque sen mi modesta opinión sí necesita que le diseñen mejor las portadas). Y otro sobre India: India’s War: The Making of Modern South Asia 1939-1945 (Allen Lane), en el que el profesor Srinath Raghavan concluye que la guerra mundial ha de situarse el el centro mismo de cómo y por qué el dominio colonial terminó en el sur de Asia.

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Y, finalmente, los dedicados a Europa. Por orden cronológico, Lenin on the Train (Allen Lane), en el que la especialista rusa Catherine Merridale recrea extraordinario viaje que Lenin emprendió a primeros de abril de 1917 -justo cuando la ofensiva que daría lugar a la célebre batalla de batalla de Arrás- desde el inofensivo exilio en Zúrich, a través de una Alemania que se caía a pedazos por las privaciones de la guerra, hacia el norte, al borde de Laponia, hasta el éxtasis de su recibimiento por las multitudes revolucionarias en la estación Finlandia de Petrogrado.  Le sigue el ya citado The Vanquished: Why the First World War Failed to End, 1917-1923 (Allen Lane), del joven profesor Robert Gerwarth, del University College Dublin.

Y finalizamios con Radio and the Politics of Sound in Interwar France, 1921-1939 (Cambridge UP), de Rebecca P. Scales, historiadora que se desempeña -algo imposible por estos lares- en el College of Liberal Arts del neoyorquino Rochester Institute of Technology.  El volumen parte de la primera transmisión francesa de la radio pública, en diciembre de 1921, desde un emisor en la Torre Eiffel y examina el impacto de esta cultura auditiva sobre la sociedad francesa, mostrando cómo la radiodifusión se convirtió en una nueva plataforma para la participación política, transformando el acto de escuchar en una importante, y controvertida, práctica ciudadana.

Y este volumen nos permite dejar a los medios británicos para pasar a Francia, donde los libros de historia también escasean en los listados. La revista Lire, que escoge 20 ejemplares, tiene la ventaja de que hay uno para cada apartado.  Pero a veces eso no lo es tanto. Por ejemplo, en historia no han sido nada chauvinistas, pues el galardón ha recaído en L’Europe en enfer, 1914-1949 (Seuil), traducción del trabajo de Ian Kershaw.

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Así que solo nos quedan dos opciones indirectas. Por un lado, que en el apartado de “Biographie” ha vencidoSimon Leys (Gallimard), en la que un sinólogo (Philippe Paquet) desmenuza la figura de otro (Leys), muy conocido por ser el primero en denunciar a contracorriente las atrocidades del maoísmo . La otra opción, en cambio , es mucho más problemática.Tendríamos que ir a algo denominado “Enquête”, donde ha vencido Ivan Jablonka con su éxito Laetitia ou la fin des hommes (Seuil). Y, en efecto, Jablonka es un historiador muy interesante, y muy polémico, pero a esta obra su editor (Seuil) la califica de literatura, como debe ser,  y ha obtenido el Prix Médicis, el cual corona “un roman, un récit, un recueil de nouvelles…”. En fin, parece ser que el apartado de “investigación” soluciona el problemá de los géneros, la confusión entre historia y literatura.

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No hay categorías concretas en los “25 livres de l’année” para Le Point y, en consecuencia, el desastre es total. Solo un libro de historia, pero muy alejado del campo habitual en esta bitácora: Mary Beard y la traducción de su exitoso, también entre nosotrosSPQR. Histoire de l’ancienne Rome (Perrin).  Y algo a destacar, el alto número de volúmenes premiados que son traducciones, como lo es el único que desemboca cronológicamente en lo contemporáneo, Les derniers libertins ( Flammarion), de la estudiosa italiana Benedetta Craveri (nieta de Benedetto Croce), que tampoco es exactamente una investigación histórica, sino más bien una investigación/ensayo a cargo, eso sí, de una buena conocedora del tema.

Felices fiestas!

Los mejores libros de historia del 2016 (1)

Un año más, fieles a la cita, ofrecemos a los lectores un vistazo a las selecciones que la prensa de otros lugares ha dedicado a los mejores libros del pasado año. Empezamos con las listas más tempranas, las norteamericanas.

Las enumeraciones empezaron a aparecer a primeros de noviembre, con la relación ofrecida por Publishers Weekly.  Por una vez, y sin que ello signifique mucho pues no parece haber orden jerárquico, las preferencias estaban encabezadas por alguien de nuestra profesión: la historiadora Heather Ann Thompson, con su estudio de una celebérrima rebelión carcelera, analizada en Blood in the Water: The Attica Prison Uprising of 1971 and Its Legacy (Pantheon). Y a ella hay que añadir a su colega Nancy Isenberg, que ha triunfado con White Trash: The 400-Year Untold History of Class in America (Viking).

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Al margen de los propiamente historiadores, destacan dos obras de sendos sociólogos. Por un lado, Evicted: Poverty and Profit in the American City (Crown), obra del joven Matthew Desmond de la que ya nos hemos ocupado y que, como se irá viendo, es una de las triunfadoras del año.  Por otro, Ghetto: The Invention of a Place, the History of an Idea (Farrar, Straus and Giroux), del reputado  Mitchell Duneier.

Junto a ellos, muchos periodistas o authors, con obras variadas. En cuanto a los conflictos del presente, están prepresentados por A Rage for Order: The Middle East in Turmoil, from Tahrir Square to ISIS (Farrar, Straus and Giroux), de Robert F. Worth, y A Kingdom of Their Own: The Family Karzai and the Afghan Disaster (Knopf), de Joshua Partlow.  Tenemos asimismo algunas biografías: de entre todas ellas, sobresale una obra aparecida en 2015 en el Reino Unido, el notable experimento de Ruth Scurr con John Aubrey, My Own Life (New York Review Books), pero también Blood, Bone, and Marrow: A Biography of Harry Crews (Univ. of Georgia), del profesor de periodismoTed Geltner, y Guilty Thing: A Life of Thomas De Quincey (Farrar, Straus and Giroux), de Frances Wilson.

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A destacar asimismo, entre otros trabajos, Blood at the Root: A Racial Cleansing in America, del filólogo y poeta Patrick Phillips (Norton); Love for Sale: Pop Music in America (Farrar, Straus and Giroux), del crítico y profesor de periodismo David Hajdu; Their Promised Land: My Grandparents in Love and War (Penguin Press), del polifacético profesor Ian Buruma; y esa suerte de investigación forense que es The Wicked Boy: The Mystery of a Victorian Child Murderer (Penguin Press), con el que a buen seguro Kate Summerscale repetirá el éxito obtenido con The Suspicions of Mr Whicher (2008) y Mrs Robinson’s Disgrace (2012).

Del Publisher podemos pasar a los periódicos tradicionales. Por ejemplo, a los “Notable nonfiction books in 2016” del capitalino Washington Post.

Veremos alí un par de biografías más o menos relevantes, como las dedicadas a Bobby Kennedy (Random House) y George W. Bush (Simon & Schuster). Muy ligados a sus presidentes, otros dos libros a cargo de lo que en los USA denominan “presidential historian”.  Por un lado, Republic of Spin: An Inside History of the American Presidency (Norton), en el que David Greenberg analiza la maquinaria propagandística de la Casa Blanca, de Teddy Roosevelt a Barack Obama. Por otro, Douglas Brinkley examina el legado medioambiental de FDR y el New Deal  en Rightful Heritage: Franklin D. Roosevelt and the Land of America (Harper). En el mismo grupo podríamos añadir a Defenseless Under the Night: The Roosevelt Years and the Origins of Homeland Security (Oxford),  de Matthew Dallek, dedicado al estudio de  Office of Civilian Defense creada en 1941. Y ya puestos, incluyamos asimismo The Firebrand and the First Lady : Portrait of a Friendship: Pauli Murray, Eleanor Roosevelt, and the Struggle for Social Justice (Knopf), de Patricia Bell-Scott, sobre la amistad entre la primera dama y una brillante escritora convertida en activista, nieta de un esclavo mulato.

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Ese último libro nos permite entrar en un segundo grupo, dedicado de desigual manera al tema racial.  De un lado, el volumen ya citado de Nancy Isenberg sobre White Trash (Viking). Por otro, White Rage: The Unspoken Truth of Our Racial Divide (Bloomsbury), en el que Carol Anderson repasa esa “rabia blanca” desde la guerra civil hasta el combustible presente. Finalmente, Stamped from the Beginning: The Definitive History of Racist Ideas in America (Nation), del profesor de historia afroamericana Ibram X. Kendi,  que ha sido el ganador del  2016 National Book Award en “Nonfiction”.

Dicho lo cual, ha de añadirse que el propio periódico realiza una selección más apretada, con sus “The 10 Best Books“, entre los que hay una confirmación y una sorpresa. La primera tiene que ver con la esperada elección de Evicted. Poverty and Profit in the American City (Crown), de Matthew Desmond, tal como barruntábamos aquí el pasado abril.  La sorpresa, si es que lo es,  radica en que no hay ningún historiador, así que como mucho consuélense con Rogue Heroes . The History of the SAS, Britain’s Secret Special Forces Unit That Sabotaged the Nazis and Changed the Nature of War, una historia militar del periodista Ben Macintyre (Penguin).

De Washington pasamos a Nueva York, con los “100 Notable Books of 2016” del Times, cuya mitad recae en la “Nonfiction”. Y, claro está, hay muchos títulos y bastantes reiteraciones.

En cuanto a cuestiones raciales, aprece el ya aludido Blood at the Root (Norton), del poeta y profesor de literatura Patrick Phillips), que aquí se complementa con un texto sobre la época de los fundadores: New England Bound: Slavery and Colonization in Early America, el primer libro de la princetoniana Wendy Warren. (Liveright).  Muy americano es también, al margen del asunto de la raza, Eleanor Roosevelt: The War Years and After. Volume Three: 1939-1962, de la veterana historadora Blanche Wiesen Cook. (Viking).

Hay asimismo dos volúmenes generalistas. Por un lado, The Rise and Fall of American Growth (Princeton University),  obra de Robert J. Gordon y de la que ya nos hemos ocupado.  Por otro, la otra (o misma) cara de la moneda representada por From the War on Poverty to the War on Crime: The Making of Mass Incarceration in America (Harvard University), de la historiadora Elizabeth Hinton.

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El asunto de la cárcel conecta con uno de los libros más bien recibidos este año que termina, el ya citado Blood in the Water: The Attica Prison Uprising of 1971 and Its Legacy (Pantheon), de la historiadora de la Universidad de Michigan Heather Ann Thompson.  Y ese lugar enlaza a su vez con el muy oportuno City of Dreams: The 400-Year Epic History of Immigrant New York (Houghton Mifflin Harcourt), de Tyler Anbinder, hisroriador de la George Washington University.

Finalmente, el periódico escoge unos cuantos libros sobre Europa, que podríamos encabezar, aunque este lo sea parcialmente, con el ya aludido GHETTO: The Invention of a Place, the History of an Idea (Farrar, Straus & Giroux), del sociólogo Mitchell Duneier. Luego vendrían dos obras generales como The English and Their History (Knopf),  de Robert Tombs, y The Face of Britain: A History of the Nation Through Its Portraits (Oxford UP), de Simon Schama. Finalmente, An Iron Wind: Europe Under Hitler (Basic), del colega Peter Fritzsche, y la traducción de Hitler: Ascent 1889-1939 (Knopf), de Volker Ullrich.

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Esos volúmenes y algunos más quedan seleccionados en “The 10 Best Books of 2016“, sin ningún libro de historia. Lo más parecido, dos de las joyas del año: el ya reiterado Evicted de  Matthew Desmond; y At the Existentialist Café: Freedom, Being, and Apricot Cocktails (Other Press), con el que la escritora Sarah Bakewell retrata a los grandes del existencialismo y la fenomenología: Sartre, Beauvoir, Camus, Jaspers, Merleau-Ponty, Heidegger …

No cambian mucho las cosas en las revistas. En Esquire, como novedad, la biografía que la periodista australiana Julia Baird ha dedicado a Victoria: The Queen: An Intimate Biography of the Woman Who Ruled an Empire (Random House) y, cómo no, el Evicted de Matthew Desmond. El Boston Globe tampoco premia a mucho historiador.  Repiten: At the Existentialist Café de Sarah Bakewell, Blood at the Root de Patrick Phillips, Blood in the Water de Heather Anne Thompson, Evicted de Matthew Desmond, Stamped From the Beginning de Ibram X. Kendi y White Rage de Carol Anderson. A ellos se añade el último del afamado divulgador James Gleick:  Time Travel: A History (Pantheon).

Y finalizamos la visita al continente americano con Canadá y The Globe and Mail. Repiten el White Rage de Carol Anderson y White Trash de Nancy Isenbergs, a los que se suma The Return of History: Conflict, Migration, and Geopolitics in the Twenty-First Century (House of Anansi), resultado de las Massey Lectures 2016, en el que Jennifer Welsh, especialista en relaciones internacionales, incide sobre la importancia de nuestra disciplina. Y ya que este no es el lugar para incidir sobre su contenido, les remito a la nota que le dedicó el semanario Maclean’s.

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Y, ya que estamos con un país de la Commonwealth, vayamos a otros dos lugares donde aún reina Isabel II. Lo hacemos empezando con Australia y la gran historiadora Sheila Fitzpatrick (de la que se acaba de traducir El equipo de Stalin), que ha escogido sus mejores libros para  la Australian Book Review.

Uno de ellos ha pasado por esta bitácora: Uyghur Nation: Reform and revolution on the Russia-China frontier (Harvard University Press), de David Brophy.  Otros dos son claramente australianos: el de los profesores Kevin Windle y Elena Govor y el ruso Alexander Massov, From St Petersburg to Port Jackson: Russian travellers’ tales of Australia 1807–1912 (Australian Scholarly Publishing);  y The Vanished Musicians: Jewish refugees in Australia (Peter Lang), del musicólogo alemán Albrecht Dümling.  Finalmente, elige también The Great Departure: Mass migration from Eastern Europe and the making of the Free World (W.W. Norton), tercer libro de la historiadora Tara Zahra, y en el que a Australia apenas le dedica unas breves referencias.

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De Australia pasamos a Nueva Zelanda, con los (ahora) llamados Ockham New Zealand Book Awards. En realidad, dado que se conceden en mayo, aún no conocemos los galardonados, pero sí la lista previa de nominados para el premio de 2017, todos los cuales han aparecido en el último año. Cuatro son los volúmenes a los que prestar atención.

El primero es The World, the Flesh and the Devil; The Life and Opinions of Samuel Marsden in England and the Antipodes, 1765-1838 (Auckland University Press), de Andrew Sharp, profesor de estudios políticos en Auckland.  Se trata de lla biografía de Samuel Marsden, fundador de las misiones (Church Mission Society) que trajeron el cristianismo (y quizá las ovejas) a Nueva Zelanda y, por tanto, un personaje fundamental en la historia de las misiones y del imperio.

De un sello universitario es también The Broken Decade: Prosperity, depression and recovery in New Zealand, 1928-39 (Otago University Press), en el que el historador Malcolm McKinnon se dedica a uno de los períodos más intensos y desgarragores de la trayectoria de este joven país.

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Finalmente, dos libros de una joven y muy cuidada editorial.  Por un lado, The Great War for New Zealand: Waikato 1800-2000 (Bridget Williams Books), en el que Vincent O’Malley aborda el impacto humano de aquella guerra de mediados del XIX, sus orígenes y consecuencias. Un conflicto central, en tanto definió las relaciones entre el poder colonial (y el futuro Estado) con los maoríes.  Por otro, The Big Smoke: New Zealand Cities, 1840-1920 (Bridget Williams Books), en el que Ben Schrader ofrece la primera gran síntesis sobre la historia urbana de aquella nación.

Continuará…

¿Qué es una revolución? (1763-2015)

A medida que se acerca 2017, el mercado editorial se prepara para ofrecer su corona al concepto y la realidad del término revolución. Hace unos días, presentábamos aquí el nuevo trabajo de Jean-Claude Milner a este propósito.  Y previamente había aparecido otro de corte distinto pero de fondo semejante: Qu’est-ce qu’une révolution? (Éditions du Cerf), de la filósofa Gaëlle Demelemestre  y del historiador y politólogo Hamid Bozarslan.

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El volumen me ha hecho recordar algo que expuso Robert Darnton a propósito de las primaveras árabes. Allá por el 2011 decía este historiador norteamericano: “La cuestión ha rondado en todos los artículos y emisiones sobre Egipto, Túnez y los otros países de la región cuyos pueblos se han rebelado: ¿qué constituye una revolución? En la década de 1970, solíamos perseguir esa pregunta en los cursos sobre revoluciones comparadas; y mirando hacia atrás en mis apuntes antiguos, no puedo dejar de imaginar una trayectoria: Inglaterra, 1640; Francia, 1789; Rusia de 1917 … y ¿Egipto, 2011?

No me atrevería a pronunciarme sobre el curso de los acontecimientos en Egipto durante las últimas tres semanas, pero creo que es justo preguntarse si la información que ahora llega cada segundo por todos los medios de comunicación, de Twitter a la televisión, tiene ninguna relación con los modelos clásicos de  revolución. ¿O debería Egipto enseñarnos a abandonar por completo los modelos y tener en cuenta un tipo de trastorno insospechado en nuestras antiguas variedades de ciencia política?”

En parte, solo en parte, es a eso a lo que intentan dar respuesta los autores que hoy traemos a esta bitácora. En el primer capítulo, dedicado a problematizar las revoluciones, señalan que más de dos siglos después de la revolución francesa, la revolución como hecho, pasión o espera, sigue conservando toda su actualidad, pero sigue siendo un enigma tanto para las ciencias sociales como para la filosofía política.

Así pues, como dice el editor, lo que hacen los autores  es reinscribir “este tema en toda su profundidad histórica, filosófica, sociológica. La sociedad democrática nació en el siglo XVIII de dos revoluciones fundamentales: la del pueblo estadounidense sacudiéndose el yugo del poder colonial británico, y la de los franceses, revirtiendo una monarquía mileniaria.

Ese mismo movimiento de desautorización de los sistemas políticos vigentes ha atravesado dos siglos, y la misma dinámica ha animado, de Túnez a Egipto, a los pueblos del Mediterráneo oriental que buscan su autonomía política. Se ha iniciado así un trastorno de estas sociedades que está lejos de haberse completado.

¿Qué es una revolución? Es decir, ¿cómo su irrupción en el tiempo corto se convierte en historia? ¿Cómo se instala el orden nuevo que alla crea?

Las situaciones prerevolucionarias y las trayectorias posrevolucionarias, lo que las revoluciones suponen para las sociedades y la suerte que estas sociedades reservan a sus revoluciones: estos son los objetos de esta obra maestra, erudita y brillante, que representa con vigor el ayer para comprender mejor, críticamente, la actualidad”.

Y, en fin, así se inicia el capítulo introductorio:

“Aunque precedida por una serie de evoluciones que la habían predibujado, la sociedad democrática emerge a la luz después de dos episodios revolucionarios, el del pueblo estadounidense sacudiéndose el yugo del poder colonial británico, y el de los franceses, revirtiendo una monarquía mileniaria. Nuestro mundo no sería lo que es hoy sin estos dos acontecimientos mayores de nuestra historia. Sin embargo, visto más de cerca, lo que parece un transcurso inevitable ha  provocado muchas críticas e incluso muchas veces ha estado amenazada por algún escollo. La Guerra de Secesión estuvo cerca de suponer el fracaso de la Constitución Federal de Estados Unidos, por no hablar de las divisiones internas causadas por el tema de la esclavitud. Del mismo modo, ¿quién no recuerda que casi les costó un siglo a los franceses lograr una Constitución estable y verdaderamente democrática? ¿Y cómo al movimiento revolucionario, marcado por el ambicioso proyecto de defender unos derechos humanos inviolables, vino seguido menos de dos años después por el establecimiento del Imperio Napoleónico? Nada hay escrito de antemano; solo un conjunto de decisiones y actos reiterados permitió que estos movimientos transformaran con el tiempo las bases de la institución política y de la sociedad humana capaces de respetarla”.

© 2016 Les Éditions du Cerf